Por que mulheres que nunca fumaram estão desenvolvendo câncer de pulmão?

Qual é a razão para o crescente número de mulheres que nunca fumaram desenvolverem câncer de pulmão?

Lindi Campbell lembra a data: 6 de dezembro de 2017. Foi quando ela descobriu que tinha câncer de pulmão. “Fiquei chocada”, diz ela. Ela nunca fumou e não conhecia ninguém com câncer de pulmão, muito menos outros “nunca fumantes” como ela. Isso a fazia se sentir isolada.

Então, além de cuidar de sua própria saúde, ela se propôs a se conectar com outras pessoas que pudessem se relacionar. Um ano após seu diagnóstico, ela fundou a Breath of Hope Kentucky, um grupo sem fins lucrativos de defesa e divulgação do câncer de pulmão.

Campbell se conectou com mais de 20 nunca fumantes em seu estado. Ela percebeu algo incomum: apenas uma dessas pessoas é homem.

É um pequeno exemplo de um padrão que tem intrigado os cientistas: por que as mulheres têm muito mais chances de desenvolver câncer de pulmão do que os homens se nunca fumaram?

O fumo de cigarro é, de longe, a principal causa de câncer de pulmão. Mas cerca de 15% a 20% dos casos nos EUA ocorrem em nunca fumantes – pessoas que nunca acenderam um cigarro ou fumaram menos de 100 em toda a sua vida.

Nos EUA, as mulheres representam cerca de dois terços dos casos de câncer de pulmão em nunca fumantes, diz Alice Berger, PhD, pesquisadora de laboratório do Fred Hutchinson Cancer Research Center em Seattle.

Isso é incomum, já que o câncer é geralmente mais comum entre homens.

“Nos últimos 5 anos, houve muita atenção em entender por que isso está acontecendo e por que as mulheres são desproporcionalmente afetadas”, diz Berger.

Talvez você se lembre quando Dana Reeve, esposa do falecido ator Christopher Reeve, morreu de câncer de pulmão aos 44 anos. Reeve nunca fumou. Seu câncer já estava no estágio IV quando foi descoberto depois que ela fez uma radiografia devido a uma tosse persistente. Isso foi em 2006 – e casos como o dela ainda são difíceis de explicar.

Por Que Isso Está Acontecendo?

As razões ainda não estão claras. Pode haver diferenças no sistema imunológico entre homens e mulheres, diz Berger. Ela e outros cientistas estão investigando outros fatores: variantes genéticas, hormônios e coisas no ambiente, como poluição do ar ou radônio.

“Mas essa pesquisa ainda está em estágios iniciais”, diz Berger. Provavelmente estão envolvidos vários fatores.

Embora Campbell não fosse fumante, ela foi exposta ao fumo passivo. “Eu cresci em uma casa de fumantes. Éramos nove pessoas e apenas duas nunca fumaram. Eu era a mais jovem e a única que desenvolveu câncer de pulmão.”

Os tumores de câncer de pulmão em pessoas que nunca fumaram muitas vezes são diferentes dos que ocorrem em pessoas que fumaram. “Existem diferenças distintas na paisagem imunológica”, diz Ramaswamy Govindan, MD, professor de medicina na Universidade de Washington em St. Louis.

A maioria dos nunca fumantes com câncer de pulmão – até 78% a 92% deles – tem uma alteração genética “passível de alvo” ou biomarcador que pode responder a um medicamento aprovado pela FDA, de acordo com pesquisas de Govindan e seus colegas. A mutação do receptor do fator de crescimento epidérmico (EGFR) é uma das mais comuns, especialmente em mulheres nunca fumantes.

Os não fumantes com câncer de pulmão precisam fazer testes de biomarcadores de alta qualidade, enfatiza Govindan. Esses testes são necessários para ver quais medicamentos de imunoterapia podem atacar os tumores – e potencialmente salvar vidas. E esses simples testes genéticos nem sempre checam todas as opções.

Govindan tem essa mensagem para os médicos: “Você tem que procurar diligentemente por uma mutação que possa ser alvo em potencial, fazendo testes apropriados”, ele diz. “Às vezes, não obtemos material suficiente e só procuramos alguns genes. Se eles não estiverem lá [com a primeira amostra], não pare por aí.”

Esses biomarcadores estão dentro do DNA do câncer. Eles não são algo com que você nasce. Govindan diz que apenas cerca de 5% a 6% dos não fumantes tendem a herdar um gene que os torna mais propensos a ter câncer de pulmão.

O tratamento é diferente para o câncer de pulmão em não fumantes?

As mortes por câncer tiveram a maior queda nos Estados Unidos de 2016 a 2018. Isso se deveu em grande parte à queda nas mortes por câncer de pulmão, graças a terapias direcionadas e imunoterapia, diz Joy Feliciano, MD, professora associada de oncologia na Escola de Medicina da Universidade Johns Hopkins.

As terapias direcionadas são diferentes da quimioterapia. Elas atacam partes específicas do DNA do seu tumor, como os biomarcadores. Essas drogas não ajudam a todos e não são uma cura. Mas elas funcionam ao bloquear instruções que dizem às suas células cancerígenas para continuar crescendo.

“Se você é um não fumante e tem uma mutação que pode ser alvo, você pode receber um medicamento oral”, diz Roy Herbst, MD, PhD, chefe de oncologia médica no Centro de Câncer Yale/Smilow Cancer Hospital. “Cerca de 70% a 80% das vezes, o tumor vai diminuir.”

Campbell passou por uma cirurgia para remover o tumor original do seu pulmão direito. Mas alguns nódulos apareceram no lobo esquerdo de seu pulmão um ano após a cirurgia. Em 2020, ela teve o tecido removido. Era câncer. Desta vez, seu médico fez um teste genético, que mostrou que Campbell tinha uma mutação genética chamada deleção EGFR-exon-19. Desde então, ela está tomando um medicamento direcionado chamado osimertinibe (Tagrisso). Seu câncer de pulmão não se espalhou para fora de seus pulmões.

As imunoterapias são medicamentos que atuam no seu sistema imunológico para ajudá-lo a combater as células cancerígenas. Existem diferentes tipos. Isso inclui “inibidores de checkpoint” para bloquear uma proteína comum em tumores relacionados ao tabagismo.

Mas “eles tendem a não funcionar tão bem em não fumantes porque não há tanta inflamação para atingir”, diz Berger. E assim como as terapias direcionadas, elas não funcionam para todos. Mas nas pessoas certas, podem fazer uma grande diferença.

Não há diretrizes de triagem para não fumantes

Qualquer pessoa que tiver pulmões pode ter câncer de pulmão. Mas é muito mais provável para algumas pessoas do que para outras – especialmente aquelas que fumam.

As triagens anuais só são recomendadas para certos grupos de alto risco. Geralmente, são pessoas que fumam muito e têm entre 50 e 80 anos.

Não existem diretrizes claras sobre como fazer a triagem precoce para câncer de pulmão em não fumantes, mesmo que você tenha uma história familiar da doença. Os especialistas concordam que isso é um grande problema. Mas eles ainda não sabem como resolver.

Precisamos de algum tipo de métodos de detecção precoce.

Lindi Campbell.

A triagem envolve fazer uma tomografia. Mas se a tomografia mostrar algo anormal, você geralmente precisa fazer um procedimento “invasivo”, como uma biópsia, para descobrir se é câncer, explica Feliciano. “Então, qualquer teste de triagem que se torne amplamente usado precisa ser algo em que os benefícios superem os riscos”, ela diz.

Esses riscos incluem exposição repetida à radiação de baixa dose (se você fizer vários exames ao longo dos anos) e cirurgias pulmonares para descobrir que você não tem câncer. “Não é como uma biópsia de mama em que você pode fazê-la de maneira muito simples, no momento da mamografia”, diz Herbst.

“Precisamos de algum tipo de métodos de detecção precoce”, diz Campbell. “Se representarmos 20% de 230.000 pessoas por ano nos EUA que são diagnosticadas, isso é perto de 45.000 pessoas. É um número grande.”

Encontrar o câncer por acaso

Muitos não fumantes com câncer de pulmão são diagnosticados por acaso. Um médico pode pedir um raio-X do tórax para outro problema de saúde e encontrar algo incomum nos pulmões. Foi isso que levou Campbell ao seu diagnóstico.

Ela tinha uma pequena dor no peito, que ela culpava pelo refluxo ácido, um sintoma passageiro que ela acredita não estar relacionado ao seu câncer. “Mas felizmente, meu médico disse: ‘Vamos fazer apenas um raio-X do tórax para ter certeza de que tudo mais está bom.'”

Um exame de tomografia computadorizada (CT) de acompanhamento mostrou um nódulo de 1,2 centímetros no pulmão direito de Campbell. Ela diz que isso não “acendeu o alerta” para o primeiro pneumologista dela. Levaria mais 2,4 anos, pelo menos seis médicos e nove exames para descobrir que ela tinha câncer de pulmão.

“Tudo o que foi preciso para obter esse diagnóstico precoce para alguém que nunca fumou, é um milagre que eu tenha chegado a esse ponto, e eles o pegaram cedo”, diz Campbell.

Como é o câncer de pulmão?

Você pode não ter nenhum sintoma no início, ou eles podem ser vagos. Campbell tinha apenas uma tosse muito leve quando encontraram o tumor. E é algo que ela teria atribuído a alergias se seu médico de clínica geral não tivesse pedido aqueles primeiros exames.

Mas os sintomas de câncer de pulmão em mulheres que nunca fumaram são os mesmos para qualquer outra pessoa. Aqui estão algumas coisas que Campbell diz que ela e outras mulheres em sua comunidade de câncer de pulmão tiveram antes do diagnóstico:

  • Uma tosse seca contínua
  • Tosse com sangue
  • Rouquidão ou perda total de voz
  • Falta de ar
  • “Infecções” pulmonares ou de garganta que não respondiam a antibióticos

Alguns outros sinais incluíam:

  • Dor nas costas superior entre as omoplatas
  • Dor no peito ou no flanco
  • Fraturas ósseas

Os especialistas concordam que você deve procurar investigar qualquer problema de saúde que não desapareça. Informe seu médico se você tem histórico familiar de câncer e insista em mais testes até descobrir a razão por trás dos sintomas.

“Eu seria persistente”, diz Herbst. Se um exame mostrar um crescimento anormal, “você precisa de uma biópsia para descobrir o que está acontecendo.”

Esperança para o Futuro

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Em 5 a 10 anos, Herbst prevê que saberemos muito mais sobre o que aumenta as chances de desenvolver câncer de pulmão em pessoas que não fumam. Ele diz que os métodos de rastreamento e detecção, incluindo testes sanguíneos sensíveis ao câncer, com certeza também vão melhorar.

“Eu acredito que em breve poderemos dizer apenas pela radiografia se é benigno ou maligno”, diz ele.

Campbell espera por uma cura. Mas, por enquanto, ela engole um comprimido todas as noites e faz exames de imagem e exames de sangue a cada 3 meses. Ela teve uma recorrência de câncer de pulmão, um ano após sua primeira operação. Uma vez por ano, uma ressonância magnética tira fotos de seu cérebro para verificar se há tumores. Ela é grata pelo tratamento que a ajuda a viver mais tempo. Mas ela quer mais financiamento e pesquisas dedicadas ao câncer de pulmão em não fumantes.

O estado natal de Campbell ocupa o primeiro lugar nos Estados Unidos em mortes por câncer de pulmão. E, ao contrário dela, poucas pessoas recebem um diagnóstico precoce. A nativa do Kentucky espera que seu grupo de defesa sem fins lucrativos possa ajudar a eliminar o estigma associado à doença e aumentar a conscientização sobre sobreviventes não fumantes como ela.

“É como o livro do Dr. Seuss com a partícula de poeira: Estamos aqui! Estamos aqui!”, ela diz.