Dificuldades para caminhar podem ser um sinal precoce da doença de Alzheimer.

Problemas de locomoção podem indicar precocemente a presença da doença de Alzheimer.

Uma dúzia de bengalas encostadas em uma paredeCompartilhar no Pinterest
Pesquisadores dizem que idosos com dificuldades para caminhar podem estar apresentando sinais precoces de Alzheimer. Oscar Parasiego/Stocksy
  • Pesquisadores relatam que pessoas com Alzheimer em estágio inicial podem ter dificuldade para se virar enquanto caminham.
  • As dificuldades não ocorreram com participantes mais velhos e saudáveis do estudo com comprometimento cognitivo leve, o que convenceu os pesquisadores de que o problema era específico do Alzheimer.
  • As descobertas podem levar a um método mais fácil para diagnosticar o Alzheimer em estágio inicial, que não dependa de exames de sangue, líquido cefalorraquidiano ou fala.

Pessoas que têm dificuldade para caminhar podem estar mostrando um indicador precoce da doença de Alzheimer.

Isso é o que mostra um novo estudo publicado na revista Current Biology.

Segundo os resultados, pesquisadores relataram que pessoas com Alzheimer em estágio inicial têm dificuldade para se virar enquanto caminham, de acordo com o estudo liderado por pesquisadores do University College London, que utilizou realidade virtual.

Os cientistas do University College London utilizaram um processo de realidade virtual e um modelo computacional para explorar as nuances dos erros de navegação observados anteriormente em pessoas com Alzheimer.

Como o estudo sobre o caminhar e o Alzheimer foi conduzido

Professor Neil Burgess e colegas do grupo Espaço e Memória do UCL Institute of Cognitive Neuroscience agruparam os participantes em três categorias: 31 participantes mais jovens e saudáveis, 36 participantes mais velhos e saudáveis e 43 indivíduos com comprometimento cognitivo leve.

O grupo com comprometimento cognitivo leve foi dividido em três subgrupos com base no status dos biomarcadores do fluido cerebrospinal (CSF, na sigla em inglês). Desses, 11 participantes apresentaram evidências de biomarcadores indicando Alzheimer subjacente.

Os pesquisadores então pediram aos participantes para completarem uma tarefa enquanto usavam óculos de realidade virtual.

Os participantes caminharam por uma rota de ida guiada por cones numerados, consistindo em duas pernas retas conectadas por uma curva. Em seguida, eles tiveram que retornar à posição inicial sem orientação.

Os sujeitos fizeram o teste em três condições ambientais diferentes, destinadas a estressar suas habilidades de navegação: um ambiente virtual inalterado, em que os detalhes do chão são substituídos por uma textura simples e a remoção temporária de todos os pontos de referência do mundo de realidade virtual.

O que os pesquisadores observaram sobre o caminhar e Alzheimer em estágio inicial

A equipe do UCL relatou que os participantes com comprometimento cognitivo leve que apresentavam biomarcadores indicativos de Alzheimer consistentemente superestimaram as curvas da rota e mostraram maior variabilidade em seu senso de direção.

No entanto, as mesmas dificuldades não foram observadas nos participantes mais velhos saudáveis ou nas pessoas com comprometimento cognitivo leve que não apresentaram biomarcadores do CSF positivos para Alzheimer.

Os pesquisadores concluíram que os erros de navegação são específicos daqueles com doença de Alzheimer, não sendo uma extensão do envelhecimento saudável ou declínio cognitivo geral.

Eles afirmaram que as descobertas podem ajudar os médicos a diagnosticar o Alzheimer mais cedo.

“Nossas descobertas oferecem uma nova opção para o diagnóstico precoce da doença de Alzheimer, concentrando-se em erros de navegação específicos. No entanto, sabemos que mais trabalho é necessário para confirmar essas descobertas iniciais”, disse Andrea Castegnaro, PhD, co-autora principal do estudo e pesquisadora do UCL Institute of Cognitive Neuroscience.

Como a pesquisa pode ajudar no diagnóstico do Alzheimer

Castegnaro disse que o objetivo da equipe é desenvolver testes práticos que possam ser facilmente integrados em ambientes clínicos, levando em consideração restrições comuns como espaço limitado e tempo reduzido.

“Testes tradicionais de navegação frequentemente possuem requisitos difíceis de serem atendidos em um ambiente clínico”, ele disse ao Medical News Today. “Nossa pesquisa foca em aspectos específicos da navegação que são mais adaptáveis a essas restrições”.

Testes rápidos e abrangentes que resultem em um diagnóstico confiável aumentam a probabilidade de sua adoção generalizada, disse Castegnaro.

Os autores observaram que há 944.000 pessoas vivendo com demência no Reino Unido e mais de 60% das pessoas diagnosticadas são consideradas ter Alzheimer.

Os autores do estudo disseram que projeções semelhantes nos Estados Unidos estimam que o número de pessoas com 65 anos ou mais que vivem com demência do Alzheimer poderia dobrar, aumentando para quase 14 milhões nos EUA até 2060 se não houver avanços médicos.

Os pesquisadores disseram que essas tendências indicam o crescente ônus do Alzheimer nos sistemas de saúde e na sociedade como um todo.

Por que caminhar pode ser difícil para pessoas com Alzheimer

Ryan Glatt, um personal trainer certificado, treinador sênior de saúde cerebral e diretor do Programa FitBrain no Pacific Neuroscience Institute, na Califórnia, disse ao Medical News Today que o estudo se baseia em pesquisas anteriores que analisaram a marcha de alguém como um indicador do Alzheimer.

“Em ambientes clínicos, testes baseados na marcha podem ser úteis para determinar o risco de queda, especialmente com distrações, e talvez possam fazer parte de uma avaliação cognitiva mais abrangente em um futuro próximo”, ele disse.

Glatt acrescentou que existem várias razões potenciais pelas quais indivíduos com comprometimento cognitivo demonstram desafios em certos aspectos da caminhada.

“Uma das razões pelas quais pessoas com Alzheimer podem ter dificuldade com a navegação visuoespacial é devido às mudanças que ocorrem no hipocampo, uma região do cérebro parcialmente responsável pela memória espacial”, disse Glatt.

Diagnosticando o Alzheimer precocemente

Dr. Jonathan Fellows, que lidera o Instituto Michigan para Transtornos Neurológicos, Alzheimer e Centro de Transtornos de Memória, disse ao Medical News Today que os dados coletados no estudo podem ser bastante úteis.

“A observação da marcha é uma avaliação importante no diagnóstico de várias demências, incluindo a doença de Alzheimer”, disse Fellows. “Pacientes com esse distúrbio podem ter o que é chamado de dispraxia, ou dificuldade em realizar uma tarefa previamente aprendida – nesse caso, caminhar ou girar”.

“Identificar qualquer forma de dispraxia é crucial no diagnóstico precoce da doença de Alzheimer, porque agora temos tratamentos eficazes com infusão para eliminar a proteína anormal, amiloide, que torna as células cerebrais (neurônios) menos eficazes ou ineficazes”, ele acrescentou. “Esse estudo é um ótimo lembrete de que condições degenerativas do cérebro, incluindo a doença de Alzheimer, afetam não apenas a cognição, mas praticamente todas as funções da vida diária”.

Heather Sandison é uma médica naturopata e operadora do Solcere, uma clínica especializada no tratamento do Alzheimer e demências relacionadas.

Ela disse ao Medical News Today que o estudo precisa ser realizado com mais indivíduos antes de ser adotado para fins clínicos.

“Ter uma ferramenta clínica de baixo custo e fácil administração, sem a necessidade de exames laboratoriais seja de sangue ou líquido cefalorraquidiano que não dependa da linguagem, poderia permitir a detecção precoce do Alzheimer em uma ampla população e ser útil para identificar pacientes que responderiam melhor ao tratamento direcionado a marcadores específicos do Alzheimer”, disse Sandison.

Dr. Howard Pratt, D.O., um psiquiatra e diretor médico da Community Health of South Florida, disse ao Medical News Today que a ideia de problemas de locomoção indicarem Alzheimer “é e não é uma ideia nova”.

“O que quero dizer com isso é que sempre que vejo um paciente, o avalio mesmo enquanto está na sala de espera”, ele disse. “Eu os observo levantando da cadeira, por exemplo, e observo como eles caminham e como se equilibram quando se movem. Também observo se eles estão tendo alguma dificuldade ao ficarem em pé”.

“Portanto, não é uma ideia nova que ter dificuldade para caminhar pode ser um sinal de um problema com a saúde geral de uma pessoa, mas é uma ideia nova quando se trata de ser um indicador específico da doença de Alzheimer”, disse Pratt. “E quando consideramos quedas durante a caminhada, a maioria dos adultos saudáveis, se não tiverem uma deficiência, geralmente não caem há anos”.