Os seus genes podem protegê-lo dos sintomas da infecção por COVID?

Seus genes podem protegê-lo dos sintomas da COVID?

No mundo das infecções por COVID-19, a maioria dos pacientes desenvolve sintomas, enquanto cerca de um quinto misteriosamente não desenvolve tosse, dor de garganta ou outros sinais reveladores de doença.

Agora, novas pesquisas descobriram que esses superesquivadores assintomáticos têm mais que o dobro de chances de carregar uma mutação genética que parece eliminar o COVID-19.

“A mutação é uma versão de um gene chamado HLA-B”, disse a co-autora do estudo Jill Hollenbach, professora nos departamentos de neurologia e epidemiologia e bioestatística da Universidade da Califórnia, São Francisco.

Essa descoberta pode ter implicações de longo alcance, talvez influenciando o design de vacinas futuras.

“Achamos que essa observação pode ajudar a informar o design de vacinas da próxima geração”, disse Hollenbach, “e nos ajudar a entender como prevenir sintomas mesmo quando as pessoas são infectadas”.

HLA significa antígeno leucocitário humano. Em geral, disse Hollenbach, a função de um gene HLA é alertar suas defesas naturais para uma ameaça à saúde em potencial e desencadear uma resposta.

No entanto, os genes HLA podem vir em diferentes formas e tamanhos, acrescentou ela, e cerca de 10% da população em geral carrega uma mutação específica que os cientistas chamam de HLA-B*15:01.

No que diz respeito aos sintomas da COVID-19, essa mutação específica é fundamental, descobriram Hollenbach e seus colegas. Ao ativar células imunes (T)-chave quando ocorre uma infecção, a mutação efetivamente elimina a infecção pelo COVID, antes que os sintomas perceptíveis se desenvolvam. Nem mesmo um nariz escorrendo.

Os pesquisadores determinaram que cerca de um quinto de todos os superesquivadores assintomáticos carregam pelo menos uma cópia da mutação anti-COVID HLA – o dobro da porcentagem encontrada entre os pacientes sintomáticos.

Para explorar uma possível conexão entre essa mutação e a COVID-19 assintomática, a equipe de pesquisa concentrou-se em pouco mais de 1.400 homens e mulheres, todos brancos, que testaram positivo para a COVID-19 antes que uma vacina estivesse amplamente disponível.

Todos também eram participantes de um registro de medula óssea, o que significava que haviam sido tipados quanto às variações genéticas específicas do HLA que carregavam.

Dos pacientes com COVID-19, 136 não apresentaram sintomas pelo menos duas semanas antes do teste positivo e duas semanas depois.

Cerca de 20% desses pacientes assintomáticos foram encontrados com pelo menos uma cópia da mutação HLA que parece proteger contra os sintomas da COVID. Alguns pacientes carregavam duas cópias do gene HLA protetor e tinham mais de oito vezes menos probabilidade de adoecer com COVID-19 em comparação com pacientes que não carregavam a mutação.

Aprofundando-se, a equipe descobriu que as células T nos pacientes com a mutação HLA protetora pareciam ser reativas a fragmentos de proteínas encontradas no vírus da COVID-19.

Por sua vez, esses fragmentos de proteínas foram determinados como tendo certas sequências genéticas em comum com outros vírus de resfriado sazonal.

A conclusão: pacientes que possuíam a mutação HLA em questão também tinham uma forma de imunidade pré-existente ao vírus da COVID-19 que lhes permitia eliminá-lo antes do surgimento dos sintomas.

O Dr. Davey Smith é chefe da divisão de doenças infecciosas e saúde pública global da Universidade da Califórnia, San Diego (UCSD). Ele também é vice-presidente de pesquisa do departamento de medicina da UCSD.

Embora não tenha participado do estudo, Smith disse que, embora estudos anteriores tenham investigado a conexão HLA-COVID, o esforço atual “é o estudo mais robusto que já vi sobre tipos de HLA”.

“Acho que isso resolve um mistério que observamos durante a pandemia”, observou ele, acrescentando que pacientes que têm a mutação essencialmente “ganham na loteria genética para COVID”.

Mas, Smith disse: “A verdadeira importância está no aumento de nosso entendimento de como o HLA reconhece proteínas virais importantes, o que pode nos ajudar a fazer melhores vacinas. Eu posso imaginar um mundo em que nossa genética – como tipos de HLA – determine quais vacinas devemos receber para treinar melhor nosso sistema imunológico”.

Os resultados foram publicados online em 19 de julho no periódico Nature.

Mais informações

Para obter mais informações sobre COVID-19 sintomático e assintomático, consulte a Organização Mundial da Saúde.

FONTES: Jill A. Hollenbach, PhD, MPH, professora dos departamentos de neurologia e epidemiologia e biostatística da Universidade da Califórnia, São Francisco; Davey M. Smith, MD, MAS, chefe da divisão de doenças infecciosas e saúde pública global, professor e vice-presidente de pesquisa do departamento de medicina da Universidade da Califórnia, San Diego; Nature, 19 de julho de 2023