As pessoas exalam menos vírus da COVID à medida que sua infecção diminui.

Pessoas exalam menos vírus da COVID conforme a infecção diminui.

Quando você tem COVID-19, quando você é mais contagioso? Pesquisadores estão chegando mais perto de uma resposta, com um novo estudo que descobriu que as pessoas exalam as maiores quantidades de vírus durante os primeiros oito dias de sua doença.

Os cientistas descobriram que os pacientes exalam bastante vírus nos primeiros dias – até 1.000 cópias de vírus no ar por minuto.

No entanto, esses níveis caem rapidamente no oitavo dia, quando uma pessoa exala apenas cerca de duas cópias por minuto.

“Essas informações falam diretamente sobre quando alguém com COVID-19 deve se isolar; quando eles são mais propensos a infectar outras pessoas ao expirar o vírus no ar ao seu redor; e quando eles se tornam muito menos propensos a espalhar a infecção”, disse o autor principal do estudo, Gregory Lane, gerente sênior de projeto de pesquisa da Escola de Medicina da Northwestern University Feinberg, em Chicago, em um comunicado de imprensa da universidade.

O objetivo do estudo era descobrir “quanta quantidade de vírus um paciente está exalando no ambiente durante o curso de sua infecção e por quanto tempo”, acrescentou Christina Zelano, co-autora do estudo, em um comunicado de imprensa. Ela é professora assistente de neurologia na Northwestern.

Os autores do estudo inventaram e utilizaram um dispositivo portátil e não invasivo para coletar amostras de respiração.

“A grande maioria das pesquisas sobre cargas virais ao longo de uma infecção por COVID-19 se baseou em amostras nasais ou orais, que medem o vírus no nariz ou na garganta”, explicou Lane. “No entanto, o SARS-CoV-2 se espalha pela respiração, e o vírus na respiração pode não corresponder ao vírus no nariz. A dinâmica da liberação viral na respiração ao longo da infecção é pouco compreendida, apesar de ser assim que o vírus se espalha.”

O estudo incluiu 44 participantes recrutados pela Northwestern Medicine. Cada um deles foi treinado para usar o dispositivo em casa para coletar amostras de respiração, que foram enviadas pelo correio para o laboratório para análise.

Os pesquisadores testaram a presença do vírus durante 10 minutos de respiração natural e relaxada. Isso estabeleceu uma referência conservadora da quantidade de vírus exalado. É provável que usar a respiração de outras maneiras, como falar, cantar ou gritar, aumente a quantidade de vírus exalado, observou a equipe.

Eles descobriram que pacientes com COVID-19 com sintomas leves e moderados ainda exalam grandes quantidades de vírus, embora os casos sintomáticos graves exalem níveis mais altos em média.

Pacientes vacinados e não vacinados exalaram níveis semelhantes de vírus ao longo da infecção, e a variante do COVID com a qual o paciente foi infectado não pareceu importar em termos de quanto eles exalaram, descobriu a equipe.

O dispositivo permitiu que os pesquisadores detectassem RNA viral em 100% das amostras coletadas de pacientes com COVID-positivo que estavam apresentando sintomas há 10 dias ou menos.

As descobertas podem ser usadas para calcular quanto tempo leva para uma pessoa exalar vírus suficiente para infectar outras pessoas.

“Por exemplo, se assumirmos que a dose infecciosa para a COVID é de 300 cópias, então uma pessoa que está exalando 1.000 cópias virais por minuto exalará uma dose infecciosa em 20 segundos (muito arriscado em um elevador), enquanto uma pessoa que está exalando duas cópias virais por minuto exalará uma dose infecciosa em cerca de duas horas (provavelmente seguro em um elevador)”, disse Lane.

As descobertas serão publicadas no eLife e foram divulgadas como pré-impressão.

Mais informações

O Centro de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA tem mais informações sobre a COVID-19.

FONTE: Northwestern University, comunicado de imprensa, 10 de setembro de 2023