Perda da Função Executiva com o Envelhecimento pode Dificultar a Aprendizagem de Novas Habilidades

Perda da Função Executiva no Envelhecimento dificulta Aprendizagem de Habilidades

A tecnologia é projetada para tornar a vida mais fácil e eficiente. As pessoas podem pagar suas contas automaticamente, pedir comida e baixar filmes diretamente em seus telefones ou tablets. Elas até podem pedir a um assistente virtual para fazer tudo por elas.

No entanto, realizar essas tarefas diárias requer aprendizado contínuo, pois os sistemas operacionais e os aplicativos são atualizados rotineiramente e novos são criados. Isso pode ser desafiador e estressante para os idosos, que têm dificuldade em acompanhar as mudanças à medida que começam a perder as habilidades cognitivas necessárias para novas aprendizagens.

Amplamente definidas, as habilidades de função executiva são aquelas que permitem às pessoas aprender, planejar e gerenciar tarefas cotidianas. Um componente chave da função executiva é a memória de trabalho – a capacidade de reter novas informações para que o cérebro possa trabalhar com elas enquanto realiza ou aprende uma tarefa. Estudos mostram que a memória de trabalho diminui com a idade, embora a extensão dessa redução varie entre os indivíduos.

Quando a memória de trabalho diminui, “claramente é mais difícil aprender coisas novas”, disse o Dr. Vladimir Hachinski, professor universitário distinto no departamento de ciências neurológicas clínicas da Universidade Western Ontario, no Canadá.

“A tomada de decisão também fica mais lenta”, ele disse. “O tempo de reação diminui e as pessoas não conseguem pensar tão bem.”

Isso pode ser devido à perda de “alerta”, uma função cognitiva que prepara o cérebro para receber novas informações, disse João Veríssimo, professor assistente na Universidade de Lisboa, em Portugal. Veríssimo foi autor principal de um estudo de 2021 publicado na revista Nature Human Behaviour que descobriu que alguns tipos de função cognitiva são mais suscetíveis ao declínio relacionado à idade do que outros.

Veríssimo e seus colegas descobriram que o alerta era o mais suscetível ao declínio. “Os idosos levam mais tempo para responder a estímulos”, disse ele.

Com tanta informação nova continuamente chegando até eles, também se torna mais difícil para os idosos avaliar o que é legítimo, disse Hachinski. “Isso os torna mais suscetíveis a golpes.”

Hachinski disse que uma das melhores coisas que as pessoas podem fazer para prevenir a perda das habilidades de função executiva é manter um bom controle da pressão arterial.

A hipertensão, ou pressão alta, é um forte fator de risco para demência. Estudos mostram que ela está ainda mais associada à perda de função executiva do que à memória. Pesquisas sugerem que pessoas negras, que experimentam hipertensão mais grave e em idade mais precoce do que seus pares brancos, têm o dobro de probabilidade de experimentar declínio cognitivo à medida que envelhecem.

Níveis mais altos de educação também podem ajudar a proteger contra o declínio cognitivo, disse Veríssimo. Um estudo de 2018 que ele co-autorou constatou que os homens apresentavam declínios mais acentuados na memória de trabalho do que as mulheres à medida que envelheciam, e quanto mais educação as mulheres tinham, maior era a memória de trabalho delas.

“Se você já tem mais anos de estudo, terá menos declínio na memória de trabalho”, disse ele.

Uma vez perdida, não há evidências de que a memória de trabalho possa ser recuperada, disse Michael Ullman, professor do departamento de neurociência da Universidade Georgetown, em Washington, D.C. No entanto, o estudo de 2021 que ele co-autorou com Veríssimo descobriu que outros aspectos da função executiva que podem ajudar na aprendizagem podem ser aprimorados, como a capacidade de bloquear distrações, pelo menos até que a pessoa atinja seus 70 anos.

“As áreas em que encontramos melhora são aquelas suscetíveis à prática”, disse Veríssimo. “Essas são coisas que melhoramos fazendo-as com mais frequência.”

Por exemplo, ele disse que aprender um idioma estrangeiro e manter-se socialmente engajado têm mostrado ajudar a preservar a função cognitiva.

“Uma vez que as evidências até o momento sugerem que alguns aspectos da função executiva podem melhorar por meio da experiência, enquanto outros não, faz sentido focar naqueles que podem”, disse Ullman.

O American Heart Association News aborda a saúde do coração e do cérebro. Nem todas as opiniões expressas nesta história refletem a posição oficial da American Heart Association. Os direitos autorais são de propriedade ou estão sob posse da American Heart Association, Inc., e todos os direitos são reservados.

Por Laura Williamson, American Heart Association News

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