O que causa a diminuição cognitiva na vida posterior e o que pode retardá-la?

O que causa e retarda a diminuição cognitiva na velhice?

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Estudos em camundongos ajudam a explicar por que o declínio cognitivo ocorre mais tarde na vida e por que algumas atividades podem ajudar a retardá-lo. Crédito da imagem: Thanasis Zovoilis/Getty Images.
  • Todos experimentam algum declínio em suas habilidades de pensamento e memória à medida que envelhecem, mas os cientistas ainda não sabem exatamente por quê.
  • Síndromes relacionadas à idade, como demência, aceleram a taxa de declínio cognitivo, enquanto alguns fatores de estilo de vida podem retardá-lo.
  • Um estudo recente, realizado em modelos de camundongos, pode ter descoberto o mecanismo central por trás do declínio cognitivo associado ao envelhecimento normal.
  • Outro estudo recente, também em camundongos, sugeriu como a interação social, o treinamento cognitivo e o exercício físico podem retardar o declínio cognitivo à medida que envelhecemos.

Cognição – o processo mental de pensar, aprender, lembrar, estar ciente do ambiente e usar o julgamento – muda à medida que envelhecemos.

À medida que as células nervosas e as sinapses no cérebro se alteram ao longo do tempo, nossa capacidade de processar informações rapidamente e tomar decisões diminui.

A maioria das pessoas percebe um declínio gradual a partir dos 50 anos. No entanto, essa leve queda na velocidade de processamento e na memória de trabalho é geralmente acompanhada por melhorias no conhecimento acumulativo até a velhice.

Mas o que causa essas mudanças? Um novo estudo, em camundongos, sugere que alterações em uma proteína cerebral podem prejudicar a plasticidade sináptica – a capacidade das células nervosas de modificar a força de suas conexões – levando ao declínio da memória. Este estudo foi publicado na Science Signaling.

Outro estudo, novamente em camundongos, sugere que podemos ajudar a retardar o declínio cognitivo relacionado à idade. Neste estudo, publicado no Aging, os cientistas sugerem como a interação social, o treinamento cognitivo e o exercício físico ativam uma enzima que melhora o funcionamento das células nervosas e sinapses, resultando em um desempenho cognitivo aprimorado.

O que causa o declínio cognitivo?

No primeiro estudo, os pesquisadores investigaram a CaM quinase II (CaMKII), uma enzima envolvida, entre outros processos, na plasticidade sináptica e na transmissão de impulsos nervosos através das sinapses.

Ao alterar essa proteína cerebral em camundongos, eles imitaram os efeitos cognitivos que ocorrem durante o envelhecimento normal.

Um estudo anterior pelos mesmos autores sugeriu que o óxido nítrico (NO) afeta a ação da CaMKII. Este estudo levou essa pesquisa adiante e descobriu que um processo chamado S-nitrosilação, que depende do NO, modifica a CaMKII.

Se a nitrosilação da CaMKII for reduzida, o que acontece durante o envelhecimento normal, as habilidades de memória e aprendizado são prejudicadas.

O autor do estudo, Prof. Ulli Bayer, da University of Colorado Anschutz School of Medicine, explicou ao Medical News Today como isso pode acontecer.

“A redução da nitrosilação da CaMKII causa uma redução na localização sináptica da CaMKII, o que parece prejudicar suas funções sinápticas”, ele nos disse.

Simplificando, a redução de NO retarda o movimento de impulsos nervosos nas conexões entre as células nervosas, o que pode causar declínio cognitivo.

Estilo de vida e declínio cognitivo

Pesquisadores há muito tempo sabem que um estilo de vida saudável pode impulsionar a saúde do cérebro. Um artigo de 2015 sugere que exercícios, jejum intermitente e pensamento crítico são essenciais para uma saúde cerebral ideal ao longo da vida.

Outro estudo em larga escala constatou que um estilo de vida saudável está associado a uma taxa mais lenta de declínio da memória em adultos com cognição normal.

Experiências positivas, como interação social, exercício físico e treinamento cognitivo, também são benéficas para a saúde cognitiva. O que não se sabe é exatamente como esses fatores de estilo de vida têm seu efeito.

Agora, o estudo Aging, realizado em camundongos, encontrou um mecanismo que pode explicar como essas experiências positivas beneficiam a saúde cognitiva.

Os pesquisadores colocaram camundongos adultos e idosos em um ambiente enriquecido por 10 semanas. Eles foram mantidos em grupos de oito a 10 camundongos, em gaiolas grandes com cama, um tubo de papelão, uma roda de corrida, vários brinquedos de plástico (túneis, plataformas, gangorras) e uma escada de metal. Os brinquedos eram movidos duas vezes por semana e novos brinquedos eram introduzidos uma vez por semana.

O grupo de controle foi mantido em gaiolas padrão, em grupos de dois a quatro camundongos, apenas com cama e um tubo de papelão.

Uma vez por semana, os pesquisadores usavam labirintos terrestres e aquáticos para testar a função cognitiva de ambos os grupos. Eles testaram o seguinte:

  • memória de trabalho espacial – a capacidade de manter informações espaciais ativas na memória de trabalho por um curto período de tempo
  • flexibilidade cognitiva – a capacidade de se adaptar a um ambiente em constante mudança
  • memória de referência espacial – a capacidade de lembrar aspectos espaciais, factuais e contextuais de uma tarefa a longo prazo

Como o enriquecimento preserva a função cognitiva

Os camundongos que foram mantidos no ambiente enriquecido tiveram um desempenho melhor em todas as tarefas comportamentais em comparação com aqueles no ambiente normal. Essa melhoria foi especialmente marcante nos camundongos mais velhos.

“Nosso estudo fornece uma base mecanística potencial para os efeitos do enriquecimento – isso elimina a ‘imprecisão’ associada a esses estudos de enriquecimento e os coloca em uma base científica mais rigorosa”, disse o autor correspondente Prof. Bruno Frenguelli, professor de neurociência na Escola de Ciências da Vida da Universidade de Warwick, Reino Unido.

Os pesquisadores não observaram os benefícios em camundongos com uma mutação no MSK1 – uma enzima envolvida na proliferação neuronal e plasticidade sináptica.

Eles concluíram que o MSK1 é necessário para o benefício total do enriquecimento nas habilidades cognitivas, plasticidade sináptica e expressão gênica.

O Prof. Frenguelli nos explicou como isso funciona:

“O MSK1 é uma enzima que, quando ativada, regula a expressão gênica – ou seja, promove a ativação de uma ampla gama de genes. Vários desses genes têm sido implicados em diversas formas de aprendizado e memória, então acreditamos que o MSK1 exerce seus efeitos benéficos na cognição através da ativação desses genes.”

Exercite-se, socialize e continue aprendendo

“Embora nossos estudos mecanísticos sejam feitos em camundongos, estudos anteriores mostraram que o envelhecimento causa uma redução da nitrosilação de CaMKII tanto em camundongos quanto em humanos. […] Deve ser possível usar tratamentos farmacológicos que aumentem a nitrosilação de CaMKII e, assim, aliviem os déficits cognitivos associados ao envelhecimento normal”, disse o Dr. Bayer ao MNT.

Embora esses tratamentos ainda não estejam disponíveis, pesquisas estão em andamento, como explicou o Dr. Bayer: “Isso requer mais pesquisas/desenvolvimento, mas existem abordagens candidatas – como inibidores de GSNOR, uma enzima que limita a biodisponibilidade do óxido nítrico e que é mais expressa com o envelhecimento.”

No entanto, o segundo estudo mostra que talvez não precisemos esperar por tratamentos farmacológicos para retardar o declínio cognitivo. O Prof. Frenguelli explicou por que o enriquecimento do estilo de vida deve funcionar tanto em pessoas quanto em camundongos.

“Um fator chave de crescimento cerebral (BDNF), que ativa o MSK1, tem sido implicado em roedores e humanos como sendo importante para esses benefícios”, observou ele.

“Ao identificar moléculas-chave envolvidas nesse processo, isso oferece oportunidades para explorar e aproveitar essas moléculas como alvos de medicamentos”, acrescentou.

E, ele aconselhou, nunca é tarde demais para se beneficiar do exercício, das interações sociais e do estímulo cognitivo: “Nossas descobertas recentes mostram que esses benefícios ocorrem mesmo em camundongos muito velhos (equivalentes aos anos 70 em humanos), o que significa que nunca é tarde demais para oferecer e se envolver em atividades de enriquecimento para pessoas idosas”.