As Árvores de Natal sem Sprays São Melhores para Você? O Que Saber

As Árvores de Natal Naturais São Uma Opção Mais Saudável? O Que Você Deve Saber

8 de dezembro de 2023 – Michelle Pridgen às vezes encontra pequenos insetos pretos chamados pulgões em sua árvore de Natal, e geralmente também um ninho de pássaro.

“Eu simplesmente incorporo o ninho na minha decoração”, disse ela alegremente.

Pridgen gerencia o mercado de agricultores em Independence, VA, e coordena as pré-encomendas de árvores de Natal livres de pesticidas, uma das quais ela sempre leva para si mesma. O mercado começou a oferecer árvores livres de pesticidas em 2012, quando uma fazenda local deixou de pulverizar uma área de árvores. Desde então, a fazenda parou de usar pesticidas completamente, embora ocasionalmente possa pulverizar herbicidas diluídos para controlar ervas daninhas, disse Pridgen.

“Isso é muito importante para os nossos clientes”, ela explicou. “Essa é a principal razão pela qual muitas pessoas compram árvores por meio do nosso mercado. A maioria dos nossos clientes está pelo menos preocupada com o meio ambiente, então a maioria dos nossos fornecedores pode não ser certificada como orgânica, mas cultiva de forma orgânica. Na comunidade que apoia nosso mercado de agricultores, a forma como as coisas são cultivadas é importante para eles”.

Um pequeno número de produtores de árvores de Natal abandonou as práticas tradicionais, e termos como “livre de pesticidas” e “sem pulverização” têm atraído muitos compradores de árvores de Natal, embora especialistas digam que uma árvore tradicionalmente cultivada geralmente está exposta a menos ou a mesma quantidade de produtos químicos do que os alimentos que comemos.

Começando na semana anterior ao Dia de Ação de Graças, a oferta de árvores “ecologicamente corretas” da Reed Island Christmas Tree Farm, no sul da Virgínia, atrai centenas de pessoas a cada ano que se aventuram por estradas de montanha sinuosas para cortar sua própria clássica árvore de pinheiro Frasier, ou ocasionalmente uma variedade semelhante chamada canaan fir. As árvores sem pulverização são tão populares que às vezes se esgotam para a temporada na primeira semana de dezembro.

O proprietário da Reed Island, Billy Cornette Jr., 81 anos, cultiva árvores de Natal desde 1989. Criado em uma família de mineiros de carvão do Kentucky, ele se aposentou cedo, aos 47 anos, de uma carreira em engenharia civil. Cornette e sua esposa, Betty Vornbrock, agora são músicos semi-profissionais que se especializam em um estilo folk chamado música antiga. Recentemente, Vornbrock voltou de turnês no Japão, na China e no Havaí.

“Cultivamos árvores para que possamos fazer outra coisa, e essa é tocar música”, disse Cornette.

Fatores de Saúde e Ambientais

Cornette e Vornbrock podem se identificar como músicos em primeiro lugar, mas também são agricultores dedicados. Eles até viajaram para um dos poucos lugares nos Estados Unidos onde os pinheiros Frasier crescem naturalmente para coletar cones, trazendo-os para casa para iniciar suas próprias mudas.

No entanto, as coisas não começaram assim. No início, eles compravam mudas iniciadas comercialmente, e as árvores e a terra eram pulverizadas para controlar pragas e ervas daninhas, assim como em outras fazendas de árvores de Natal.

“Fizemos isso porque era o que todo mundo nos disse para fazer”, disse Cornette. “Mas nós dois decidimos que não poderíamos mais fazer isso.”

Eles estavam preocupados com os riscos de câncer entre os cultivadores de árvores, embora uma análise da Universidade Estadual da Carolina do Norte mostre que os condados da Carolina do Norte onde as árvores de Natal são cultivadas têm taxas de câncer mais baixas do que os condados não montanhosos como um todo.

Cornette e Vornbrock moram em sua fazenda e são apaixonados por sua escolha de não pulverizar.

“Percebemos que qualquer coisa que pulverizássemos nas árvores ou na fazenda poderia, em primeiro lugar, entrar em nosso poço, poderia envenenar nossos animais – temos dois gatos e tivemos até três cães e agora temos um – e também poderia envenenar os peixes no riacho. nos sentimos mal com isso, então paramos “, explicou Cornette enquanto olhava para uma encosta cheia de árvores que é muito menos uniforme do que as fazendas de árvores típicas.

De perto, é difícil distinguir as árvores de Cornette daquelas cultivadas com práticas tradicionais. Cornette usa muitas das mesmas práticas naturais que os cultivadores tradicionais usam, incluindo o estoque com insetos que são predadores naturais de pragas, segundo Jamie Bookwalter, PhD, especialista em manejo integrado de pragas de coníferas em montanhas do serviço de extensão da Universidade Estadual da Carolina do Norte.

Existem regulamentações governamentais que se aplicam ao uso de produtos químicos nas fazendas de árvores.

“Todos os inseticidas usados nos campos de árvores de Natal também estão registrados para uso nos alimentos que você realmente come”, disse Bookwalter. “Os agricultores de árvores de Natal no oeste da Carolina do Norte pulverizam um inseticida provavelmente algumas vezes ao ano. O produto de milho ou maçã que você come certamente foi pulverizado tanto ou mais do que isso durante a temporada de crescimento.”

Os produtores tradicionais estão reduzindo o uso de produtos químicos, continuou ela. A pesquisa mais recente dos principais produtores da Carolina do Norte mostrou que o uso de pesticidas diminuiu 21%, ela observou.

“Nos dias de hoje, os inseticidas e herbicidas aplicados nas fazendas de árvores de Natal são muito mais ambientalmente e consumidor amigáveis do que os pesticidas aplicados há 30 anos”, disse Bookwalter, cujo trabalho de doutorado se concentrou em árvores coníferas de montanha. “Além disso, os produtos químicos… provavelmente não estão mais presentes na árvore quando ela é levada para casa. Eu classificaria uma árvore de Natal como menos perigosa do que maçãs não orgânicas.”

O verdadeiro perigo nas árvores

Se alguém visita uma fazenda para escolher e cortar árvores nas montanhas ou amarra uma árvore no teto de um carro e vai para casa a partir de um lote de árvores em um centro urbano, o maior risco à saúde das árvores de Natal surge do mofo nas árvores, disse Timothy Craig, DO, diretor de pesquisa clínica de alergia, imunologia e respiratória no Penn State Health Milton S. Hershey Medical Center. Os sintomas induzidos pelo mofo são às vezes chamados de síndrome da árvore de Natal e podem ser muito perigosos para pessoas com asma.

Há mais de 30 anos, o filho de Craig, então criança pequena, passou o Natal na unidade de terapia intensiva pediátrica depois de ter um ataque de asma provocado por uma alergia ao mofo em uma árvore de Natal.

“Acho que é universal que existem fungos em árvores de Natal”, disse Craig, que também é professor de medicina e pediatria na Faculdade de Medicina da Penn em Hershey, PA. “Não sei se você realmente poderia encontrar uma árvore de Natal onde não encontraria fungos.”

Pessoas que passaram por testes de alergia podem ser capazes de saber se correm risco de alergias ao mofo em árvores de Natal se seus testes mostraram alergia a fungos que crescem ao ar livre, embora Craig tenha avisado que existem muitos tipos de fungos ao ar livre e os testes não podem detectar todos.

A maneira mais provável de alguém descobrir uma alergia ao mofo em árvores de Natal é simplesmente ter sintomas do que é chamado de rinite alérgica. Os sintomas podem incluir coriza, irritação nos olhos e congestão nasal, todos os quais podem resultar da inalação de esporos de mofo. Pessoas com sintomas leves podem optar por tomar um medicamento antialérgico de venda livre, em vez de jogar a árvore fora, disse Craig. Mas se alguém com asma tiver sintomas piores ao redor da árvore, então ela definitivamente deve ser removida, e uma árvore artificial pode ser uma alternativa, disse ele.

Existem outros culpados possíveis pelos sintomas que podem surgir quando a árvore é enfeitada, incluindo vírus respiratórios e poeira ou mofo que se acumulou nas decorações durante o armazenamento.

“É realmente difícil porque, nesta época do ano, todo mundo está pegando vírus, e os vírus são um grande gatilho para a asma”, disse Craig. “Então aqui você está, você vai pegar uma árvore de Natal agora, e ao mesmo tempo, todas as crianças na escola estão ficando doentes, então às vezes não é tão óbvio que é a árvore de Natal. Mas há algumas sutilezas nos sintomas da rinite alérgica em comparação com os vírus.”

Sinais de que alergias estão em ação incluem espirros e coceira, enquanto os vírus tendem a provocar mal-estar e tosse. Cerca de 1 em cada 6 pessoas é alérgica a fungos, enquanto muito mais pessoas – cerca de 1 em cada 4 – têm alergias decorrentes de poeira, disse Craig. Ele recomendou garantir que as decorações estejam limpas e qualquer uma que tenha cheiro de mofo possa ser lavada com água sanitária altamente diluída em água. Decorações de vidro não ficam mofadas, disse ele, mas materiais não vidro estão em risco.

“Desde que esteja fraca, [a água sanitária] não vai destruir as cores, e geralmente é o suficiente para destruir as bactérias e os fungos, e só a própria lavagem provavelmente vai eliminar muitos dos alérgenos”, disse Craig.

Pessoas que estão preocupadas com o mofo em sua árvore podem considerar borrifar a árvore com água sanitária altamente diluída para ajudar a matar o mofo. Certifique-se de que a árvore esteja completamente seca antes de levá-la para dentro, caso contrário, diferentes tipos de mofo podem crescer.

Craig concordou que os produtos químicos usados no cultivo das árvores provavelmente não causarão problemas de saúde aos consumidores, uma vez que quaisquer produtos químicos provavelmente foram aplicados meses atrás e depois expostos à chuva.

“As chances são tão pequenas, em comparação com ser alérgico ao mofo na árvore ou aos ácaros domésticos nas decorações. Acho que as chances são muito maiores desses alérgenos do que de um produto químico residual na árvore”, ele disse.

Árvores super engenhosas

Esses produtos químicos são creditados por ajudar a salvar e preservar as árvores de Natal, que são, de muitas maneiras, frágeis diante das ameaças de pragas e mudanças climáticas. Na década de 1950, uma praga que se alimenta da parte inferior da casca das árvores de abeto de Fraser eliminou quase 95% das árvores que crescem e se reproduzem na natureza.

O movimento sem pesticidas gera percepções equivocadas, afirmou Justin G.A. Whitehill, PhD, que dirige o Programa de Genética de Árvores de Natal na Universidade Estadual da Carolina do Norte, onde também é professor assistente.

“Então, eu realmente vejo o trabalho que a indústria de árvores de Natal faz como preservar, conservar e promover as árvores, que são uma das coníferas mais bonitas que temos por perto”, disse ele.

Sua equipe está trabalhando na engenharia do DNA das árvores de Natal para, talvez, produzir árvores mais resistentes a doenças e pragas no futuro.

“Existem algumas doenças nas árvores que podem acabar com uma fazenda inteira de árvores de Natal se não forem controladas”, explicou Whitehill.

O trabalho anterior no programa da NC State focava na seleção e posterior propagação de abetos de Fraser que crescessem rapidamente, tivessem a aparência da icônica árvore de Natal com galhos cheios e boa retenção de agulhas. Melhorar as árvores de Natal é um trabalho para a vida toda, já que leva de 20 a 30 anos para uma árvore produzir cones e se reproduzir.

Cientistas temem que as mudanças climáticas apenas aumentem as ameaças de doenças às árvores de Natal.

“Os abetos estão no topo da lista de suscetibilidade a quaisquer pequenas mudanças no clima”, disse Whitehill. “O aumento das temperaturas tende a favorecer a propagação de doenças, e não favorece as árvores, que estão cada vez mais estressadas.”

A maioria das árvores de Natal cultivadas e vendidas nos EUA são cultivadas nas regiões de Oregon e Carolina do Norte, com os estados da região dos Grandes Lagos em terceiro lugar em produção. Entre 25 milhões e 30 milhões de árvores de Natal são vendidas anualmente nos EUA, de acordo com a Associação Nacional de Árvores de Natal, e atualmente estão sendo cultivadas comercialmente 350 milhões de árvores. Em média, são necessários 7 a 8 anos para um abeto de Fraser atingir a maturidade comercial.

Na fazenda de Cornette, poucas árvores podem levar o dobro desse tempo antes de serem vendidas, pois os processos naturais das árvores não são necessariamente consistentes de uma árvore para outra, e as condições de crescimento variam até mesmo de uma encosta para outra. Ele mantém uma árvore não podada desde os primeiros anos da fazenda. Ele a chama de “árvore exemplar”, pois tem as qualidades exatas de um abeto de Fraser na natureza – alta, fina e arejada.

A fazenda de Cornette perde algumas árvores a cada ano, embora ele tenha dito que o dano causado por veados seja seu principal problema, não pragas ou doenças. Outras árvores não são suficientemente bonitas para serem árvores de Natal. Ele as doa para um grupo de reabilitação de drogas da Virgínia Ocidental que vai até sua fazenda, corta as árvores e as transforma em guirlandas para vender em um evento beneficente.

Na Carolina do Norte, Bookwalter disse que não está vendo um aumento de produtores sem uso de produtos químicos.

“Eu acredito que todos concordamos que menos produtos químicos pulverizados na terra são melhores; os agricultores que conheço se importam profundamente com a terra e também não querem desperdiçar dinheiro com produtos extras”, disse ela em um e-mail. “Os agricultores em 2023 estão operando com margens mínimas e precisam competir com os crescentes custos de produção e o sempre presente aumento dos preços da terra. A pulverização excessiva de produtos químicos não faz sentido financeiro, e os agricultores que dependem de práticas de MIP [manejo integrado de pragas] fazem a ‘inspeção’ de seus campos para garantir que a aplicação de pesticida seja realmente necessária.”

Na fazenda Reed Island de Cornette, eles pararam de plantar novas árvores e agora estão trabalhando para fazer com que as encostas fiquem como eram quando o gado pastava nas terras anos atrás. Ele vai se aposentar em breve.

“Tenho 81 anos e pretendo deixar esta fazenda exatamente como a encontrei”, disse ele.