Nova vacina para o vírus Epstein-Barr pode reduzir o risco de esclerose múltipla, vários tipos de câncer

New vaccine for the Epstein-Barr virus may reduce the risk of multiple sclerosis and various types of cancer.

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Um novo tipo de vacina direcionada ao vírus Epstein-Barr pode ajudar a prevenir a esclerose múltipla e vários tipos de câncer? Bloomberg Creative/Getty Images
  • Pesquisadores desenvolveram uma vacina para o vírus Epstein-Barr (EBV), que está ligado a um risco 32 vezes maior de esclerose múltipla (EM).
  • Descobriu-se que a vacina induziu uma forte imunidade contra o EBV que durou sete meses em camundongos.
  • Testes adicionais são necessários para saber como essas descobertas podem se aplicar aos seres humanos.

Uma nova vacina inovadora para o vírus Epstein-Barr pode abrir caminho para melhores opções de prevenção e tratamento para condições como esclerose múltipla e vários tipos de câncer.

O vírus Epstein-Barr (EBV) é membro da família de vírus herpes. Acredita-se que cerca de 95% da população adulta mundial carregue o vírus.

Normalmente, ele é contraído durante a infância e permanece em estado latente nas células B ao longo da vida. As células B são células imunes essenciais para produzir respostas de anticorpos a outras infecções.

EBV é normalmente transmitido pela saliva. Pouco tempo depois de contraí-lo, os pacientes geralmente são assintomáticos ou apresentam sintomas leves. Embora a maioria não seja afetada pelo vírus, ele se desenvolve em mononucleose infecciosa sintomática (IM), também conhecida como febre glandular, em alguns pacientes.

A IM é um fator de risco importante para condições relacionadas ao EBV, como esclerose múltipla (EM) e linfoma de Hodgkin. Destacando esse risco, um estudo recente descobriu que, em comparação com outros vírus, aqueles que contraíram EBV tinham 32 vezes mais chances de desenvolver EM.

O EBV também está relacionado a cânceres linfoides e epiteliais, sendo que cerca de 1,5% de todos os casos de câncer humano no mundo estão ligados ao vírus.

Atualmente, não existem intervenções médicas disponíveis para o EBV. O desenvolvimento de tais intervenções poderia reduzir as taxas de condições relacionadas ao EBV, incluindo EM, linfoma de Hodgkin e vários tipos de câncer.

Recentemente, pesquisadores desenvolveram uma vacina capaz de gerar imunidade contra o EBV em camundongos por sete meses.

“O estudo oferece um possível mecanismo para enfrentar a reativação do EBV, o que pode trazer esperança em doenças em que se acredita que isso possa fazer parte do processo da doença”, disse o Dr. Thomas Gut, Chefe Associado de Medicina do Staten Island University Hospital, que não esteve envolvido no estudo, ao Medical News Today.

O estudo foi publicado na Nature.

Vacina EBV: Por que é inovadora

Desenvolver uma vacina para o vírus Epstein-Barr historicamente tem sido desafiador, pois ele passa por mudanças ao longo de seu ciclo de vida. Além disso, como o próprio vírus pode levar ao desenvolvimento de tumores, incorporar seções inteiras de suas proteínas virais em vacinas poderia aumentar o risco de câncer.

Para superar essas questões, os pesquisadores incorporaram 20 epítopos – pequenas sequências de aminoácidos que ativam uma resposta imune – em sua fórmula de vacina. Cada epítopo tem como alvo uma das proteínas expressas pelo EBV em diferentes estágios de seu ciclo de vida.

Os pesquisadores também projetaram um adjuvante novo para acompanhar a vacina e aumentar sua eficácia.

Para ver como a vacina funciona, eles a testaram em camundongos geneticamente alterados para ter um sistema imunológico semelhante ao humano. Os camundongos incluíam aqueles que haviam acabado de contrair o vírus e aqueles que já o haviam contraído anteriormente e, portanto, o tinham latente em suas células B.

No final, eles descobriram que a vacina produzia uma forte resposta imune em ambos os grupos de camundongos por sete meses. Isso significa que a vacina ajudou a induzir anticorpos neutralizantes para impedir que o vírus entrasse nas células B e induziu uma resposta imune de células T assassinas que poderiam destruir as células B infectadas.

O Dr. Howard Pratt, psiquiatra e Diretor Médico Certificado pelo Conselho no Community Health of South Florida, Inc. (CHI), que não esteve envolvido no estudo, disse ao MNT:

“As células B são normalmente a primeira linha de defesa contra infecções virais agudas e a maioria das vacinas é focada nessas células. Agora, essa vacina é diferente, pois também se concentra nas células T, que são responsáveis por matar células infectadas e garantir que tenhamos imunidade duradoura.”

O Dr. Rajiv Khanna, Professor de Imunologia de Tumores no Instituto de Pesquisa Médica QIMR Berghofer em Brisbane, Austrália, autor correspondente do estudo, disse em um comunicado de imprensa:

“Nossa formulação de vacina induz essa resposta imune de células T assassinas, bem como a resposta imune de anticorpos neutralizantes.

Acreditamos que, em indivíduos suscetíveis, as células B infectadas pelo EBV viajam para o cérebro e causam inflamação e danos. Se pudermos prevenir isso em um estágio inicial da infecção, as células B infectadas não podem causar o desenvolvimento de doenças secundárias, como EM.”

Mais pesquisas são necessárias para investigar a eficácia da vacina contra o EBV

O Dr. Pratt afirmou: “Este estudo foi limitado à aplicação da vacina EVB nos linfonodos de camundongos. Até que tenhamos ensaios em humanos, não teremos uma compreensão melhor de sua eficácia para nós”.

O Dr. Dana Hawkinson, Diretor Médico de Infecção, Prevenção e Controle no The University of Kansas Health System, não envolvido no estudo, disse à MNT que a eficácia a longo prazo da vacina para proteger contra condições associadas ao EBV também permanece desconhecida.

“Além disso, devemos lembrar que as vacinas não protegem contra a infecção – elas protegem contra a doença e a gravidade da doença se uma pessoa contrair o patógeno. Portanto, o ponto importante desta vacina é que, ao induzir uma forte imunidade de células B e T, ela pode proteger contra possíveis doenças associadas ao EBV, como cânceres específicos, à medida que a pessoa envelhece”, acrescentou.

Nova vacina EVB pode levar a uma melhor prevenção da esclerose múltipla (EM)

Quando questionado sobre as implicações do estudo, o Dr. Hawkinson disse: “Este estudo é um possível olhar inicial para a criação de uma nova vacina que pode ajudar a reduzir doenças causadas pelo EBV após a infecção, mesmo anos ou décadas depois da infecção”.

O Dr. Pratt concordou que a vacina tem o potencial de prevenir condições relacionadas ao EBV. Ele acrescentou que, se a vacina for eficaz em humanos, pode ser uma “descoberta significativa” para a EM, dada a forte ligação entre o EBV e a incidência de EM.

“O que também é empolgante é que, dado que o EVB está ligado a muitas outras doenças, se comprovado ser eficaz, a vacina poderia ajudar não apenas na EM. Ela poderia, por exemplo, reduzir certos tipos de câncer, bem como várias outras doenças associadas ao EBV”, concluiu.