Milhões de americanos podem ter a COVID prolongada em maior número do que se pensava.

Mais americanos podem ter COVID prolongada do que se pensava.

Milhões de americanos afirmam estar sofrendo os sintomas da COVID de longa duração, mas são recebidos com desdém porque nunca foram diagnosticados formalmente com a COVID-19.

Um novo estudo argumenta que as reivindicações dessas pessoas precisam ser levadas mais a sério pelos médicos, pois evidências de uma infecção anterior pela COVID podem ser encontradas em muitos pacientes chamados de “COVID-negativos” com sintomas de longa duração.

Pelo menos 4 milhões de americanos – e possivelmente mais – desenvolveram a COVID de longa duração após uma infecção que nunca foi detectada, disse o pesquisador sênior Dr. Igor Koralnik, chefe de doenças neuroinfecciosas e neurologia global do Northwestern Medicine em Chicago.

Esses pacientes enfrentam um dilema real, pois cerca de 70% das clínicas de longa COVID nos Estados Unidos se recusam a tratá-los a menos que tenham um teste de laboratório positivo mostrando que foram infectados, disse Koralnik.

“Esses pacientes merecem o mesmo acesso aos cuidados e também têm o direito de serem incluídos em estudos de pesquisa”, ele disse.

Neste estudo, Koralnik e seus colegas realizaram testes de sangue em 29 pacientes com sintomas de longa COVID, mas sem diagnóstico formal de infecção. Todos os pacientes apresentavam sintomas neurológicos associados à longa COVID, como confusão mental, dor de cabeça e fadiga.

Dois em cada cinco (41%) pacientes tinham anticorpos que indicavam uma infecção anterior pela COVID que havia passado despercebida, de acordo com o estudo.

Esses pacientes foram negligenciados devido à implantação lenta de testes diagnósticos eficazes para a COVID no início da pandemia, disse Koralnik.

“Estimamos que aproximadamente 10 milhões de pessoas nos EUA estavam nessa situação após o primeiro ano da pandemia, onde desenvolveram a COVID de longa duração, mas nunca tiveram um diagnóstico positivo de COVID-19 por causa das limitações dos testes”, ele disse.

Se mesmo 40% foram expostos ao vírus, isso significa 4 milhões de pessoas, disse Koralnik.

“É um número enorme, não é?” ele disse. “Essas pessoas devem se sentir vindicadas.”

O Dr. Amesh Adalja, estudioso sênior do Centro de Segurança em Saúde da Johns Hopkins em Baltimore, também lembrou o caos dos primeiros dias da pandemia.

“O início da pandemia da COVID foi marcado por um lançamento inadequado e incompetente de testes governamentais defeituosos, combinado a critérios de teste excessivamente restritivos, o que impossibilitou o diagnóstico oficial para muitas pessoas”, ele disse.

“Como algumas pessoas com sintomas persistentes da COVID podem se encaixar nos critérios de não diagnóstico, será importante que as clínicas de longa COVID, os ensaios clínicos e os estudos utilizem testes de anticorpos para incluir esse grupo desde os primeiros dias da pandemia”, disse Adalja.

Infelizmente, nem todas as pessoas que foram legitimamente infectadas pela COVID ainda terão evidências em seu sangue, segundo Koralnik e o Dr. William Schaffner, ex-diretor médico da Fundação Nacional de Doenças Infecciosas.

“O declínio desses anticorpos não foi tão bem definido como gostaríamos”, disse Schaffner. “Claramente, algumas pessoas terão anticorpos em declínio, de forma que alguns anos depois elas podem não ter um teste positivo. Nenhum desses testes é 100% indicativo de uma infecção anterior pela COVID, mas fazemos o que podemos com os recursos disponíveis.”

Dado isso, Koralnik está instando outros médicos a dar o benefício da dúvida às pessoas com sintomas de longa COVID.

“Precisamos cuidar desses pacientes e continuar a pesquisar para tentar descobrir quais são as causas da longa COVID e como tratá-la e preveni-la melhor”, ele disse.

Enquanto isso, Schaffner disse que as pessoas com sintomas de longa COVID devem considerar fazer um teste de sangue para ver se há alguma evidência de infecção anterior.

“Se você acha que pode ter tido a COVID no passado, mesmo que não tenha sido diagnosticado, pode consultar o seu médico pessoal e pedir que ele faça um exame de sangue e o envie para um laboratório”, ele disse.

Os sintomas da longa COVID podem incluir:

  • Fadiga
  • Falta de ar
  • Alteração do olfato ou do paladar
  • “Névoa cerebral” – confusão, esquecimento e falta de foco e clareza mental
  • Tosse crônica
  • Dores de cabeça
  • Dificuldade para dormir
  • Depressão ou ansiedade
  • Dor no peito
  • Palpitações cardíacas
  • Problemas gastrointestinais

“Não é algo que sirva para todos”, disse Koralnik. “Mesmo dentro dos sintomas neurológicos, alguns terão problemas com névoa cerebral e fadiga, outros terão dores de cabeça, outros terão tonturas.”

Os pesquisadores suspeitam que a COVID-19 causa esses sintomas prolongados e variados – que podem durar meses – devido ao efeito do coronavírus no sistema imunológico.

“Acreditamos que a COVID longa é uma doença autoimune causada pelo vírus confundindo o sistema imunológico, indicando que algo está anormal e precisa ser atacado”, disse Koralnik.

Ele observou que mais mulheres do que homens procuram tratamento em clínicas para a COVID longa.

“Sabemos que as mulheres têm mais propensão do que os homens a desenvolver outras doenças autoimunes”, disse Koralnik. “Pode ser que pessoas que têm predisposição para doenças autoimunes sejam mais propensas a desenvolver a COVID longa do que outras.”

Esses resultados também mostram que as pessoas precisam continuar levando a COVID a sério, disseram Koralnik e Schaffner.

“Em setembro ou outubro, teremos uma nova dose de reforço para a COVID, e recomendações serão emitidas sobre quem é elegível para recebê-la”, disse Schaffner. “Devemos superar a fadiga das vacinas e a indiferença em relação à COVID e aproveitar essa dose de reforço quando ela estiver disponível.”

Acrescentou Koralnik: “A pandemia definitivamente não acabou, embora não esteja mais lotando hospitais como costumava fazer, felizmente”.

O novo estudo foi publicado em 23 de agosto no periódico Neurology, Neuroimmunology & Neuroinflammation.

Mais informações

O Centro de Controle e Prevenção de Doenças dos Estados Unidos tem mais informações sobre a COVID longa.

FONTES: Igor Koralnik, MD, chefe de doenças neuroinfecciosas e neurologia global, Northwestern Medicine, Chicago; William Schaffner, MD, ex-diretor médico da National Foundation for Infectious Diseases; Amesh Adalja, MD, estudioso sênior do Johns Hopkins Center for Health Security, Baltimore; Neurology, Neuroimmunology & Neuroinflammation, 23 de agosto de 2023