O Conceito de Alimentação como Medicina Começa a Ganhar Popularidade O que Saber

O Conceito de Alimentação como Medicina está se Tornando Mais Popular O que Precisamos Saber

21 de novembro de 2023 – Se você é como 90% dos adultos nos EUA, não atende às recomendações dietéticas do governo para consumir frutas e vegetais suficientes. As pessoas de baixa renda enfrentam um desafio especialmente grande nesse aspecto, pois podem não ter acesso a alimentos saudáveis.

Isso é importante porque a dieta desempenha um papel desproporcional na saúde e nos custos de saúde. Cerca de 60% dos adultos americanos têm pelo menos uma doença crônica, e as doenças relacionadas à dieta, como hipertensão, diabetes e distúrbios lipídicos, são as mais comuns. Na verdade, a dieta agora é o principal fator de risco para morte nos EUA. Uma dieta pobre está envolvida em cerca de 500.000 mortes a cada ano.

Recentemente, os esforços para melhorar a nutrição de pessoas cronicamente doentes eram principalmente da área da saúde pública. Os provedores de cuidados de saúde e as seguradoras fizeram muito pouco em relação a esse problema. Mas isso pode estar mudando agora.

O movimento “alimentos como remédio” defende que os médicos usem “prescrições” de alimentos como tratamento médico. Agora há dinheiro real por trás desse abordagem, e espera-se maiores investimentos à medida que pesquisas emergentes mostram que alimentos como remédio podem economizar dinheiro.

O maior sinal dessa mudança é um novo relatório mostrando que em 2024, 1.475 planos do Medicare Advantage – cerca de um quarto do mercado – oferecerão ajuda financeira aos inscritos elegíveis para comprar alimentos saudáveis, principalmente frutas e vegetais. Em contraste, quando os Centros de Serviços Medicare e Medicaid (CMS) introduziram, em 2020, novas regras sobre os benefícios complementares que as seguradoras de Medicare Advantage poderiam oferecer, apenas 101 planos ofereciam esse benefício.

Enquanto isso, a administração Biden concedeu isenções a nove estados para que possam usar fundos do Medicaid para comprar alimentos para inscritos cronicamente doentes. E um número crescente de sistemas de saúde aderiu à tendência de alimentos como remédio. Entre eles estão sistemas que possuem planos de saúde, como Kaiser Permanente e Geisinger, além de outros grandes sistemas como Dignity, Northwell e Mount Sinai.

Planos do Medicare Advantage Lideram o Movimento

Os planos do Medicare Advantage oferecem a evidência mais sólida de que a indústria de saúde dos EUA está começando a levar a sério alimentos como remédio. A maioria das seguradoras do Medicare Advantage atrai novos membros com benefícios suplementares, como serviços de audição, visão e odontologia. Desde 2019, eles também têm permissão para oferecer benefícios suplementares que não estão diretamente relacionados a serviços médicos.

Inicialmente, o CMS permitiu que os planos fornecessem “refeições adaptadas às necessidades médicas”, que são refeições saudáveis preparadas para pessoas com condições relacionadas à dieta avançadas e custosas, como diabetes, insuficiência cardíaca, doença renal em estágio final e câncer. Geralmente entregues aos pacientes em casa ou em ambientes grupais, essas refeições são projetadas para nutrir pessoas que foram recentemente liberadas do hospital e, na maioria dos casos, são fornecidas apenas por algumas semanas.

Apenas 336 planos do Medicare Advantage oferecerão refeições adaptadas às necessidades médicas como benefício suplementar no próximo ano, uma redução de 27% em relação a 2023. Esses são muito menos planos do que estão oferecendo o benefício da prescrição de produtos.

Gretchen Jacobson, PhD, vice-presidente do programa Medicare do Commonwealth Fund, observou que o benefício de frutas e vegetais é relativamente fácil de ser usado pelas pessoas.

“Geralmente envolve um cartão de débito, então está prontamente acessível para eles usarem quando vão às compras”, disse ela.

Além disso, o benefício da prescrição de produtos se aplica a um grupo muito maior de pessoas do que o benefício das refeições adaptadas às necessidades médicas, que são principalmente para pessoas muito doentes, afirmou Dariush Mozaffarian, MD, cardiologista e diretor do Instituto Alimentos são Remédio da Universidade de Tufts.

“As prescrições de produtos são utilizadas numa população menos doente”, disse ele. “Não estão tão doentes a ponto de não poderem fazer compras e cozinhar. São capazes de comprar produtos e preparar refeições.”

O benefício suplementar do Medicare Advantage, que entrou em vigor em 2020, vai além das refeições medicamente adequadas e permite que os planos cubram alimentos e outros suportes para pacientes cronicamente doentes, como transporte, equipamentos de qualidade do ar, controle de pragas e medicamentos em casa. Para se qualificar para esses benefícios, o beneficiário do Medicare deve ter uma ou mais condições crônicas graves, apresentar alto risco de hospitalização ou outros resultados adversos para a saúde e requerer uma coordenação intensiva dos cuidados.

Significativamente, esses critérios não incluem a insegurança alimentar; um membro do plano Medicare Advantage não precisa ter baixa renda para se qualificar. Isso é verdade para muitos programas de alimentos como medicamento, observou Mozaffarian.

“Não está necessariamente ligado às necessidades sociais”, disse ele. “Está, antes de tudo, ligado ao tratamento de doenças. Embora alguns programas de alimentos como medicamento também tenham focado em necessidades sociais, como insegurança alimentar, problemas habitacionais e renda mais baixa, nem todos têm.”

Por que as seguradoras estão fazendo isso?

Um artigo do Urban Institute de 2019 sugeriu que as seguradoras do Medicare Advantage não estavam convencidas de que os benefícios dos determinantes sociais da saúde, incluindo a cobertura de alimentos, poderiam economizar dinheiro. Eles também estavam preocupados que investir neles pudesse prejudicar outros benefícios mais populares. Então, por que eles mudaram de opinião sobre os alimentos como medicamento?

É possível que alguns planos do Medicare Advantage vejam os benefícios das prescrições de produtos como uma forma de atrair e reter inscritos, disse Jacobson. Mas eles têm que mostrar que isso melhora a saúde, observou ela.

David Muhlestein, PhD, pesquisador visitante de políticas no Duke-Margolis Center for Health Policy e ex-diretor de pesquisa e inovação da Health Management Associates, concordou com Jacobson que os planos de saúde estão sempre buscando maneiras de se distinguir do Medicare tradicional, e essa pode ser uma maneira de fazer isso.

Além disso, ele disse: “esses programas de alimentos têm mostrado resultados promissores em alguns estudos, o que sugere que podem ser um mecanismo para reduzir o custo médico dos cuidados. Acredito que os planos do Medicare Advantage estão ansiosos por maneiras de reduzir seus gastos médicos por meio de intervenções não médicas.”

Dois principais seguradoras, Humana e Elevance, explicaram por que estão fornecendo refeições medicamente adequadas e benefícios para compras de supermercado a alguns de seus membros.

A Humana disse que oferece sua “Healthy Options Allowance” aos membros elegíveis em “planos de necessidades especiais para condições crônicas” e a certos membros do plano Medicare Advantage. A ajuda de até $325 por mês ajuda os membros a pagar “despesas essenciais de subsistência”, incluindo mantimentos, aluguel e serviços públicos, além de medicamentos sem prescrição.

De acordo com um porta-voz da Humana, esse programa “foi criado para fornecer auxílio a certos membros do plano Medicare Advantage para enfrentar necessidades sociais relacionadas à saúde, o que pode ajudar a reduzir o estresse e contribuir para uma vida mais saudável – tanto mental quanto fisicamente”.

A Elevance Health planeja “oferecer refeições saudáveis e benefícios para compras de supermercado a muitos membros para ajudá-los a ter acesso a alimentos saudáveis”, disse um porta-voz da Elevance. Isso inclui um “benefício de refeição pós-alta … nossos benefícios de mercearia e refeições saudáveis fornecem acesso [a alimentos saudáveis] para muitos de nossos membros cronicamente doentes.”

Tanto a Humana quanto a Elevance se concentram especialmente em membros que são duplamente elegíveis para Medicare e Medicaid. Observando que muitas dessas pessoas de baixa renda vivem em “desertos alimentares”, disse o porta-voz da Elevance: “fornecer suporte para acessar refeições e mantimentos permite que nossos membros priorizem seus gastos com saúde e também alivia a difícil escolha que muitos enfrentam de ir ao médico ou pagar por necessidades básicas como alimentos saudáveis.”

A pesquisa inicial é promissora

Alguns estudos sobre o impacto de refeições medicamente adequadas mostraram resultados positivos para pessoas com diabetes, insuficiência cardíaca, HIV, AIDS e doença hepática crônica. Também houve alguns estudos sobre os resultados de prescrições de alimentos saudáveis.

Por exemplo, o Plano de Saúde Geisinger na Pensilvânia descobriu que fornecer alimentos frescos para pessoas com diabetes tem um impacto maior na saúde delas do que medicamentos. O sistema de saúde “receita” alimentos para alguns pacientes e suas famílias, que podem comprá-los em “farmácias” de alimentos frescos nos campi hospitalares ou nas proximidades. Ao longo de 4 anos, o Geisinger descobriu que os níveis médios de HbA1c desses pacientes caíram 2,4%, levando a uma redução de 27% nas visitas à sala de emergência.

Um estudo sobre prescrição de alimentos realizado por pesquisadores da Universidade de Tufts não mostrou mudanças significativas nos níveis médios de HbA1c em seus participantes, em comparação com o grupo de controle, mas o estudo durou apenas 6 meses durante a pandemia de COVID-19.

Mozaffarian disse ao iBioMed que um estudo – ainda não publicado, mas apresentado por sua equipe em uma recente reunião da American Heart Association – apoia o uso desses programas para pessoas de baixa renda com diabetes. Embora não tenham sido analisadas economias de custo, é sabido que as despesas com cuidados de saúde diminuem para pacientes com diabetes que reduzem seus níveis de açúcar no sangue, observou ele.

Estudos Nacionais de Modelagem

A equipe de Mozaffarian na Universidade de Tufts também realizou estudos sobre refeições adaptadas para pacientes e prescrição de alimentos. Sua análise mostra que o uso nacional de refeições adaptadas para pacientes com condições relacionadas à dieta e limitações funcionais poderia prevenir 1,6 milhão de hospitalizações e resultar em economia líquida de US$ 13,6 bilhões no primeiro ano.

O uso nacional de programas de prescrição de alimentos para pacientes americanos com diabetes e insegurança alimentar, calcularam os pesquisadores de Tufts, poderia prevenir 292.000 eventos de saúde relacionados ao coração e aos vasos sanguíneos e adicionar 260.000 anos de vida ajustados à qualidade. Mas o custo de um programa desse tipo seria um pouco maior do que o valor economizado em custos de cuidados de saúde.

Uma recente reanálise com dados populacionais atualizados, por outro lado, mostra que programas de prescrição de alimentos poderiam reduzir as despesas com saúde, afirmou Mozaffarian.

Estudos estão em andamento na Universidadade Duke e na Universidade do Texas para fortalecer ainda mais as evidências sobre alimentos como remédio. Além disso, o serviço de entrega de alimentos online Instacart está envolvido em estudos em outras quatro universidades.

O Instacart Health também estabeleceu parcerias de alimentos como remédio com o Hospital Infantil de Boston e o Mount Sinai Solutions, a divisão de atendimento ao empregador do Mount Sinai Health System em Nova York, e a empresa está em negociações com outros sistemas de saúde e pagadores para lançar programas de alimentos como remédio, disse um porta-voz. No programa do Mount Sinai, o Instacart oferecerá “vouchers” de supermercado no valor de $110 como benefício para pacientes pós-operatórios e pós-parto segurados por um dos clientes empregadores ou sindicatos da divisão.