Estar isolado pode diminuir o cérebro que envelhece.

Estar isolado envelhece o cérebro.

Pessoas idosas que passam regularmente tempo com a família e amigos podem ter cérebros maiores para mostrar isso, sugere um novo estudo.

O envelhecimento saudável do cérebro é um assunto complexo e os pesquisadores ainda estão tentando entender quais fatores mantêm a mente afiada e quais alimentam o declínio da memória e do pensamento.

No entanto, vários estudos sugeriram que a vida social importa. A estimulação social é considerada útil para apoiar a acuidade mental; por outro lado, o isolamento social na terceira idade tem sido associado a um aumento do risco de demência.

No entanto, o motivo exato ainda não está claro.

Portanto, para o novo estudo, pesquisadores liderados pelo Dr. Toshiharu Ninomiya, da Universidade de Kyushu no Japão, fizeram uma pergunta diferente: o isolamento social está conectado ao volume cerebral de adultos mais velhos?

O cérebro naturalmente “encolhe” em certa medida à medida que as pessoas envelhecem, refletindo a perda de células nervosas e suas conexões. Mas essa perda de tecido é acelerada durante o processo de demência.

Se pessoas idosas que estão isoladas tendem a ter cérebros menores, os pesquisadores raciocinaram que isso poderia ajudar a explicar a ligação com a demência.

Descobriu-se que havia de fato uma relação, embora não causal, de acordo com os resultados publicados em 12 de julho no jornal Neurology.

Entre quase 9.000 adultos japoneses com 65 anos ou mais, mais de 600 disseram que “raramente” viam ou falavam com amigos ou parentes fora de sua casa. E esses participantes geralmente mostravam um volume cerebral menor nas imagens de ressonância magnética (MRI), em comparação com aqueles que eram mais socialmente ativos.

Especificamente, eles tinham menos tecido em certas estruturas cerebrais envolvidas na memória e conhecidas por serem afetadas nos estágios iniciais da demência.

Os especialistas não envolvidos no estudo enfatizaram que ele não prova que o isolamento social encolhe o cérebro.

Uma possibilidade é que a redução do cérebro tenha ocorrido primeiro, disse o Dr. Joel Salinas, neurologista do NYU Langone Health na cidade de Nova York e diretor médico da Isaac Health, uma clínica de memória online.

As pessoas nos estágios iniciais do processo de demência podem ter tido alguns sintomas sutis e mudado seu comportamento (incluindo ficar mais em casa), disse Salinas, que não teve papel no estudo.

Por outro lado, existem razões plausíveis para que as conexões sociais, ou a falta delas, possam afetar o volume cerebral.

Na medida em que o isolamento causa estresse crônico, disse Salinas, isso pode afetar o sistema cardiovascular e o envelhecimento do cérebro.

Por outro lado, ele disse, pessoas idosas que regularmente têm estimulação mental e social podem desenvolver uma maior “reserva cognitiva”. Isso se refere à capacidade de uma pessoa de suportar algumas das mudanças patológicas que podem ocorrer no cérebro em envelhecimento, sem perder sua memória e habilidades de pensamento.

A Dra. Danielle Sandsmark, neurologista da Universidade da Pensilvânia na Filadélfia, concordou que a questão “ovo ou galinha” continua.

“Este estudo não estabelece uma conexão do isolamento social ao volume cerebral menor à demência”, disse Sandsmark, co-autora de um editorial publicado com as descobertas.

No entanto, ambos os médicos disseram que o estudo contribui para um conjunto de evidências de que os fatores sociais estão conectados à saúde do cérebro.

Também sugere que a depressão faz parte da história. Quando os pesquisadores levaram em consideração os sintomas de depressão relatados pelos participantes, isso pareceu explicar de 15% a 29% da relação entre o isolamento e o menor volume cerebral.

Além disso, as pessoas idosas que raramente saíam tendiam a ter uma saúde pior, com mais diabetes ou pressão alta do que outros participantes do estudo. Eles também tinham mais probabilidade de fumar ou fazer pouco exercício.

No entanto, essas diferenças não explicaram a relação entre o isolamento social e o volume cerebral.

Sandsmark enfatizou que o estudo não é um sinal de desgraça para os idosos que não são sociáveis. Muitos fatores influenciam o risco de demência e o isolamento social seria apenas um deles, segundo ela.

E, o mais importante, nem todas as pessoas que passam muito tempo sozinhas se sentem solitárias.

“As pessoas preenchem seus tanques emocionais de diferentes maneiras”, disse Sandsmark. Para alguns, ler um bom livro pode ser a forma mais agradável de envolver a mente.

Salinas também observou que o isolamento social não necessariamente se traduz em solidão. Um idoso pode ver ou conversar com muitas pessoas, mas não ter ninguém que ouça e ofereça apoio. Outro idoso pode ter essa única pessoa.

APRESENTAÇÃO DE SLIDES

Salinas disse que os estudos precisam passar para a pergunta “intervenção”: Quais tipos de apoio social podem ajudar os idosos a se sentirem e funcionarem melhor?

Por enquanto, ele sugeriu que as pessoas pensem em como podem nutrir bons relacionamentos em suas vidas. Isso pode significar entrar em contato com um amigo ou parente que não veem há algum tempo, disse ele, ou experimentar uma atividade que permita fazer novos relacionamentos.

Mais informações

A Associação Alzheimer oferece conselhos sobre envelhecimento saudável do cérebro.

FONTES: Joel Salinas, MD, MBA, professor assistente clínico, neurologia, Escola de Medicina NYU Grossman, cidade de Nova York, diretor médico, Isaac Health; Danielle Sandsmark, MD, PhD, professora associada, neurologia, Escola de Medicina Perelman da Universidade da Pensilvânia, Filadélfia; Neurology, 12 de julho de 2023, online