O vírus COVID está evoluindo três vezes mais rápido em veados do que em humanos

COVID virus evolving three times faster in deer than in humans.

As variantes do COVID-19 estão evoluindo três vezes mais rápido em cervos-de-cauda-branca do que em humanos, segundo um novo estudo.

Os cervos servem como reservatórios do vírus, lugares onde o vírus se desenvolve e se multiplica, tornando-os o hospedeiro perfeito para a mutação contínua.

O vírus também parece estar passando entre humanos e cervos, onde a análise genômica mostrou pelo menos 30 infecções em cervos introduzidas por humanos. Como essa transmissão está ocorrendo ainda é um mistério para os especialistas.

“Geralmente falamos sobre a transmissão entre espécies como um evento raro, mas esta não foi uma amostragem enorme e conseguimos documentar 30 transbordamentos. Parece estar se movendo facilmente entre pessoas e animais”, disse o co-autor sênior Andrew Bowman. Ele é professor associado de medicina veterinária preventiva na Universidade Estadual de Ohio, em Columbus.

Os cientistas estudaram isso coletando mais de 1.500 amostras nasais de cervos de vida livre em 83 dos 88 condados de Ohio entre novembro de 2021 e março de 2022.

Mais de 10% das amostras foram positivas para o vírus COVID-19. Os cientistas encontraram pelo menos um caso positivo em 59% dos condados onde os testes foram realizados.

“E a evidência está aumentando de que os humanos podem pegar o vírus de cervos – o que não é radicalmente surpreendente. Provavelmente não é um canal de sentido único”, disse Bowman em um comunicado de imprensa da universidade.

A circulação do vírus em cervos pode levar à sua disseminação para outras espécies selvagens e animais de criação.

Bowman e seus colegas têm estudado isso e relataram anteriormente encontrar infecções em cervos-de-cauda-branca em nove localidades de Ohio no final de 2021.

“Ampliamos por toda Ohio para ver se isso era um problema localizado – e encontramos em muitos lugares, então não é apenas um evento localizado”, disse Bowman. “Naquela época, pensava-se que talvez estivesse apenas em cervos urbanos porque eles estão em contato mais próximo com as pessoas. Mas em partes rurais do estado, estamos encontrando muitos cervos positivos.”

O estudo também detectou anticorpos para COVID em amostras de sangue de infecções anteriores. Os pesquisadores estimaram que cerca de 23,5% dos cervos em Ohio já foram infectados em algum momento.

Os cientistas coletaram 80 sequências do genoma completo nas amostras que representavam grupos de variantes virais. Também foram encontradas as variantes Delta e Alpha conhecidas.

A composição genética das variantes Delta em cervos correspondia a linhagens dominantes encontradas em humanos na época. Os autores disseram que isso apontava para eventos de transbordamento e que a transmissão de cervo para cervo ocorreu em clusters, alguns abrangendo vários condados.

“Provavelmente há uma componente de timing no que encontramos – estávamos perto do final de um pico de Delta em humanos e então vemos muitos casos de Delta em cervos”, disse Bowman. “Mas já passamos da última detecção de Alpha em humanos. Então, a ideia de que os cervos estão mantendo linhagens que desde então se extinguiram em humanos é algo que nos preocupava.”

A vacinação provavelmente ajudará as pessoas a prevenir doenças graves se ocorrer o transbordamento do COVID-19 de cervos, sugerem as descobertas. Os autores do estudo observaram que os hamsters siberianos vacinados não ficaram tão doentes em casos de infecção por variantes de cervos quanto os não vacinados.

As variantes que circulam em cervos devem continuar mudando.

“Não apenas os cervos estão sendo infectados e mantendo o SARS-CoV-2, mas a taxa de mudança é acelerada nos cervos – potencialmente afastando-se do que tem infectado os humanos”, disse Bowman.

Até agora, não ocorreram surtos substanciais de cepas de origem cervídea em humanos, mesmo com 30 milhões de cervos de vida livre nos Estados Unidos.

Mas é altamente provável que o vírus continue circulando nos animais, já que 70% dos cervos de Ohio ainda não foram infectados, de acordo com o relatório.

“Ter esse hospedeiro animal em jogo cria coisas que precisamos observar”, disse Bowman. “Se essa trajetória continuar por anos e tivermos um vírus adaptado a cervos, isso se tornará o caminho para outros hospedeiros animais, fauna selvagem ou doméstica? Simplesmente não sabemos.”

O estudo foi publicado em 28 de agosto na Nature Communications.

Este trabalho foi apoiado pelo Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas dos Estados Unidos e pelo Instituto de Doenças Infecciosas da Ohio State.

FONTE: Universidade Estadual de Ohio, comunicado de imprensa, 28 de agosto de 2023