Doença de Alzheimer Testar o sentido do olfato pode ajudar a identificar aqueles com maior risco

Alzheimer's Disease Testing sense of smell can help identify those at higher risk.

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Um novo estudo descobriu que um fraco sentido de olfato pode ser um sinal precoce de Alzheimer entre pessoas com risco genético de desenvolver a doença. Nadine Brandt/Stocksy
  • A doença de Alzheimer é a forma mais comum de demência, afetando mais de 6 milhões de pessoas nos Estados Unidos.
  • O diagnóstico precoce é fundamental para o manejo da doença, mas os sintomas iniciais, como problemas de memória, muitas vezes são ignorados como sinais normais do envelhecimento.
  • Um novo estudo descobriu que portadores do gene APOE ε4, que têm maior risco de desenvolver a doença de Alzheimer, podem perder a capacidade de identificar odores mais cedo do que aqueles que não possuem a variante genética.
  • Como esse sentido de olfato prejudicado pode ser um sinal precoce de problemas cognitivos futuros, testar o sentido de olfato das pessoas pode ajudar a identificar aquelas com maior risco de Alzheimer.

De acordo com a Associação de Alzheimer, cerca de 1 em cada 9 pessoas com mais de 65 anos tem a doença de Alzheimer (DA) nos Estados Unidos, totalizando 6,7 milhões de pessoas. Com uma população em envelhecimento, os especialistas esperam que esse número ultrapasse 12 milhões até 2050.

O Alzheimer é uma doença incurável e progressiva, mas não é inevitável com o envelhecimento. Se uma pessoa começa a ter problemas de memória e déficits cognitivos, esses não devem ser ignorados como sinais normais do envelhecimento, pois o diagnóstico precoce permite o tratamento que pode aliviar os sintomas.

Aproximadamente 13,7% das pessoas em todo o mundo possuem uma variante genética, APOE ε4, que aumenta o risco de doença de Alzheimer. Esse gene é encontrado em 40% das pessoas com diagnóstico da condição.

Um novo estudo publicado no Neurology descobriu que pessoas que possuem essa variante genética podem apresentar um sentido de olfato prejudicado antes de qualquer sintoma da doença de Alzheimer, como comprometimento cognitivo leve, aparecer.

Os pesquisadores sugerem que testar a capacidade de uma pessoa detectar odores pode ser útil para identificar aqueles em risco.

“Este é um estudo interessante que avalia a relação entre a diminuição da sensibilidade e identificação de odores em portadores do gene APOE ε4 e o risco de declínio cognitivo futuro.”

– Dra. Emily D. Clark, D.O., Professora Assistente de Psiquiatria e Diretora Associada do Programa de Cuidados, Pesquisa e Educação de Alzheimer (AD-CARE) da Universidade de Rochester.

Exame de sensibilidade a odores entre aqueles com o gene APOE ε4

Os participantes do estudo faziam parte do Projeto Nacional de Vida Social, Saúde e Envelhecimento (NSHAP) – um estudo sobre a vida social e saúde de adultos mais velhos realizado pela Universidade de Chicago.

Para este estudo, mais de 865 pessoas realizaram uma pesquisa em casa que incluía testes de seu sentido de olfato. Os testes foram repetidos em intervalos de 5 anos, com a identificação de odores sendo avaliada em 2005, 2010 e 2015 e a sensibilidade a odores sendo testada em 2010 e 2015. Em 2010 e 2015, os participantes também realizaram testes de pensamento e memória. Em 2010, a idade média dos participantes era de 72,3 anos (faixa de 62 a 95).

O estudo tinha como objetivo determinar se o APOE ε4 está relacionado a um declínio no sentido de olfato e na cognição e, se sim, como. Os pesquisadores coletaram amostras de DNA para determinar quais dos entrevistados possuíam a variante genética.

O autor do estudo, Dr. Matthew S. GoodSmith, da Universidade de Chicago, disse ao Medical News Today: “Em nossa análise transversal, cerca de 25% dos participantes possuíam o gene APOE ε4 (desses, 1% eram homozigotos e 24% eram heterozigotos)”.

Os testes de olfato incluíram sensibilidade a odores – a capacidade de detectar odores em diferentes concentrações – e identificação de odores, que avaliou a capacidade das pessoas de determinar qual era o odor.

Perder o sentido de olfato pode ser um sinal precoce de Alzheimer?

Ao longo do estudo, aqueles com o gene tinham 37% menos probabilidade de ter uma boa detecção de odores do que as pessoas sem o gene.

Aos 65 anos, as pessoas com a variante APOE ε4 conseguiam detectar menos odores do que aquelas sem o gene, sugerindo que sua capacidade de detectar odores já havia diminuído nessa idade. No entanto, os não portadores, que começaram com uma melhor capacidade de detectar odores, mostraram um declínio mais rápido após os 65 anos.

Em contraste, ao identificar odores, não houve diferença entre portadores e não portadores aos 65 anos, mas a habilidade dos portadores diminuiu mais rapidamente, especialmente a partir dos 75 anos. A cognição apresentou um padrão semelhante, com declínios mais rápidos na cognição daqueles com a variante APOE ε4.

Embora não tenham encontrado uma ligação entre a detecção de odores e a cognição, as descobertas dos pesquisadores sugerem que a identificação de odores e a cognição estão relacionadas.

A Dra. Clark, que não participou do estudo, disse ao MNT: “Os autores encontraram comprometimentos na sensibilidade ao odor em portadores de APOE ε4 apresentados mais cedo na vida (65-69 anos) do que os comprometimentos na identificação de odores (75-79 anos). Além disso, os déficits na sensibilidade ao odor precederam o declínio cognitivo em portadores de APOE ε4”.

“Isso sugere que a sensibilidade ao odor prejudicada pode ser um marcador precoce de comprometimento cognitivo futuro em portadores de APOE ε4”, acrescentou ela.

Como APOE ε4 leva a danos no sistema olfativo

O estudo descobriu que a sensibilidade ao odor é prejudicada antes que ocorram problemas com a identificação de odores e que o comprometimento olfativo inicial é independente de problemas de cognição.

“Foi demonstrado que muitas estruturas envolvidas na olfação (incluindo o epitélio olfativo e o bulbo olfativo) expressam altos níveis de APOE.”

– Dra. GoodSmith.

Os pesquisadores sugerem que o epitélio olfativo (células nervosas e células de suporte no nariz) é afetado primeiro em portadores de APOE ε4 e que os danos ao córtex olfativo no cérebro ocorrem mais tarde. No entanto, eles enfatizam que mais estudos são necessários para confirmar suas descobertas.

A Dra. Clark comentou: “É possível que o alelo APOE ε4 seja responsável por interrupções na atividade de funcionamento normal nessas estruturas, levando a sensibilidade ao odor e identificação prejudicadas”.

As descobertas podem levar a um teste precoce para a doença de Alzheimer?

“É importante observar que, em nosso estudo, não tínhamos como acompanhar quais pacientes acabariam desenvolvendo Alzheimer”, disse o Dr. GoodSmith. “E, como nossos dados foram derivados de dados de pesquisa coletados de adultos que vivem em casa e que foram capazes de tolerar um longo processo de entrevista, os respondentes com demência grave não puderam participar”.

“Dito isso”, acrescentou ele, “nossas descobertas iluminam a interação entre perda de olfato e declínio cognitivo em pacientes com alto risco genético de desenvolver Alzheimer. Esperamos que, com pesquisas adicionais, o teste do sentido do olfato possa se desenvolver em uma ferramenta de triagem ou diagnóstico útil no futuro.

Portanto, embora essas sejam descobertas iniciais, a Dra. Clark concordou que elas podem apontar para novos métodos de detecção precoce da doença de Alzheimer:

“Essas descobertas, se validadas, oferecem uma oportunidade inovadora para o uso de testes olfativos como um marcador precoce de triagem em estudos de pesquisa clínica. À medida que o campo da pesquisa clínica está se concentrando cada vez mais na intervenção no início da doença de Alzheimer sintomática e prodromal, a capacidade de usar algo como o desempenho olfativo como um biomarcador precoce facilitaria a identificação de populações adequadas e possivelmente mais econômicas.”

No entanto, ela acrescentou uma nota de cautela: “É necessário validar ainda mais essas descobertas e ter uma compreensão melhor dos mecanismos subjacentes a essas mudanças antes que isso possa ser aceito como um teste de triagem na prática clínica”.