A ciência está se aproximando do centro cerebral da libido masculina?

A ciência está estudando o centro cerebral da libido masculina?

Um único circuito cerebral pode ser responsável pelo desejo sexual masculino, relata um novo estudo em camundongos.

Os pesquisadores identificaram, em camundongos de laboratório, uma região cerebral que controla o interesse sexual, a libido, o comportamento de acasalamento e o prazer, disse o pesquisador sênior Dr. Nirao Shah, professor de psiquiatria e neurobiologia na Escola de Medicina da Universidade de Stanford, na Califórnia.

Essa região utiliza informações sensoriais do ambiente para reconhecer o sexo de outro camundongo – “Ah, esta é uma fêmea, talvez eu possa acasalar se ela estiver disposta”, disse Shah.

“Esse reconhecimento é então transformado no desejo de acasalar e no ato de acasalamento por este circuito”, acrescentou. “Além disso, o circuito permite que o comportamento seja prazeroso, para que os animais busquem fazê-lo novamente, o que é muito importante, porque para uma espécie sobreviver, os animais precisam se reproduzir.”

Embora este estudo tenha sido realizado em camundongos, Shah afirmou que estruturas cerebrais semelhantes foram encontradas em outros mamíferos, e talvez até mesmo em humanos.

“Acreditamos que existam contrapartes anatômicas análogas no cérebro humano, mas é claro que sua função no cérebro humano ainda precisa ser determinada”, observou ele.

Para seus experimentos, a equipe de Shah utilizou camundongos machos adultos virgens que não haviam visto uma fêmea após serem desmamados por volta de 3 semanas de idade. Dessa forma, a atividade cerebral e o comportamento observados não teriam sido moldados por influências sociais.

Os pesquisadores mapearam meticulosamente as células cerebrais e as conexões que compõem esse circuito específico, chamado de área pré-óptica do hipotálamo (POA).

Trabalhos anteriores da equipe de pesquisa haviam descoberto que eles poderiam ligar e desligar o reconhecimento de camundongos machos em relação a uma camundonga desconhecida, manipulando neurônios que se comunicam com a POA a partir da amígdala, que é o centro das emoções humanas.

Os sinais específicos vinham de uma parte da amígdala chamada núcleo da estria terminal ou BNST.

“Não tínhamos motivo para acreditar que essa região do POA controlaria não apenas o ato de acasalar, mas também o desejo de acasalar ou regular os sentimentos prazerosos provocados pelo acasalamento”, disse Shah.

“Em princípio, esses três aspectos do comportamento sexual – o ato de acasalar, o próprio ato físico, o desejo de acasalar e o prazer que o acompanha – poderiam estar representados em diferentes regiões cerebrais”, acrescentou ele. “Mas descobrimos que o POA possui esses atributos.”

Neste novo estudo, os pesquisadores focaram em um pequeno conjunto de neurônios BNST geneticamente distintos que secretam uma proteína sinalizadora de ação lenta, ou peptídeo, chamada Substância P.

Os cientistas também encontraram outro pequeno conjunto de neurônios na POA que possuíam receptores para a Substância P, formando essencialmente uma conexão com os neurônios BNST.

Os neurônios da POA aumentaram sua atividade quando estimulados pelos neurônios BNST que secretam a Substância P. E cerca de 10 a 15 minutos depois disso, os camundongos machos passaram por sua sequência completa de comportamento de acasalamento – montagem, penetração e ejaculação.

A Substância P sensibiliza os neurônios da POA para que se tornem cada vez mais ativos, concluíram os pesquisadores.

A infusão direta do peptídeo na POA acelerou o comportamento de acasalamento; de fato, a ativação direta do circuito levou até mesmo ao acasalamento com objetos inanimados, mostraram os resultados.

A estimulação da POA também reduziu o período refratário dos camundongos, ou seja, o período de tempo necessário para que o desejo sexual e a capacidade sejam restaurados após a ejaculação.

Para os camundongos usados neste estudo, o período refratário normal é de cinco dias. Mas a estimulação direta da POA com Substância P fez com que os camundongos machos que acabaram de ejacular repetissem imediatamente sua rotina de acasalamento sexual.

“Levou um segundo ou menos para eles retomarem a atividade sexual”, disse Shah em um comunicado de imprensa. “Isso representa uma redução de mais de 400 mil vezes no período refratário.”

Por outro lado, bloquear completamente a POA eliminou completamente o desejo de acasalar em camundongos machos, disse Shah.

“Quando desligamos o centro, o POA no rato macho, ele simplesmente para de acasalar”, disse Shah. “Mesmo se ele tiver uma fêmea disposta na gaiola dele. Mesmo se não houver perigo. Mesmo se houver comida abundante. Ele simplesmente para de acasalar.”

Parece não haver outros efeitos que os pesquisadores possam observar, disse ele.

“Ele anda normalmente. Não há problemas em outros comportamentos como agressão. Ele ainda vai brigar com machos, porque são competidores. Ele simplesmente não acasala”, disse Shah.

Além disso, os neurônios que contêm o receptor de Substância P no POA se conectam a dois centros cerebrais downstream que são conhecidos por serem críticos para o movimento voluntário e para experimentar ou antecipar prazer.

“Importante, estruturas semelhantes existem em criaturas menos complexas do que ratos, como pássaros, que nem sequer são mamíferos”, disse Shah.

“Em macacos, estudos feitos há alguns anos mostraram que ligar um dos centros em que trabalhamos no rato realmente provoca comportamento de acasalamento masculino, sugerindo uma correspondência funcional entre o equivalente de rato e macaco no cérebro”, acrescentou.

“Então parece haver correspondências anatômicas entre pássaros, ratos, macacos, humanos e essas regiões cerebrais, e também parece haver correspondência funcional entre ratos e macacos”, disse Shah.

As descobertas podem levar a medicamentos que reduzem a atividade do circuito sexual nos cérebros de homens com impulsos sexuais hiperativos. Alternativamente, novos tratamentos podem aumentar o desejo sexual em homens que sofrem de falta de desejo.

PERGUNTA

“Se esses centros existirem em humanos – e agora sabemos onde procurar – deve ser possível projetar moléculas pequenas que possam ser usadas para regular esses circuitos”, disse Shah.

“Mas se isso é viável é desconhecido, porque primeiro precisaríamos identificar esses centros no cérebro humano e, além disso, regular a libido é enormemente complexo em humanos, com muitas considerações sociais, políticas, éticas e outras que precisam ser abordadas antes de pensar em qualquer abordagem desse tipo”, acrescentou.

Um medicamento estimulante sexual direcionado ao equivalente humano do POA agiria de maneira muito diferente dos medicamentos para disfunção erétil como o Viagra, disse Shah.

Em vez de estimular o fluxo sanguíneo nos pequenos vasos sanguíneos, tais medicamentos agiriam diretamente na área específica do cérebro que controla o desejo sexual masculino, explicou.

O grupo de Shah também está tentando encontrar circuitos cerebrais equivalentes em fêmeas.

O novo estudo foi publicado online em 11 de agosto na revista Cell.

Mais informações

A Cleveland Clinic tem mais informações sobre o ciclo de resposta sexual.

FONTES: Nirao Shah, MBBS, PhD, professor de psiquiatria e neurobiologia, Escola de Medicina da Universidade de Stanford, Palo Alto, Califórnia; Cell, 11 de agosto de 2023, online